The Joy of Curls, otro caso de éxito del Programa para Pequeñas Empresas del Centro Evelyn K Davis

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Joy Hankins founder of The Joy of Curls. Photo by Tar Macias / Hola Iowa
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Por Christina Fernández-Morrow, Hola Iowa

Cuando Covid obligó a todo el mundo a quedarse en casa, Joy Hankins sólo llevaba seis meses en Des Moines. Estaba al final de su máster en educación, pero sabía que no era su verdadera vocación. Lo que realmente le entusiasmaba era el cuidado del cabello con textura natural. El cabello texturizado se refiere a patrones de crecimiento como ondas, rizos y bucles. Hacía poco que había aprendido a amar sus rizos después de años de usar productos químicos agresivos para alisarlos y quería ayudar a otras personas a hacer lo mismo. Por aquel entonces, ella y su marido estaban a punto de obtener la licencia de padres adoptivos en Iowa, para continuar el trabajo que hacían en Arizona antes de mudarse al Medio Oeste. Hankins sabía que se necesitaban familias afroamericanas para cuidar a los niños del sistema, pero no tenía ni idea de lo grave que era la situación en Iowa. “Pierden a sus familias y todo lo que conocen, incluida su cultura”, dice Hankins de los niños afroamericanos acogidos en hogares que no son afroamericanos. A menudo era la única madre de acogida afroamericana en la sala, y con frecuencia le preguntaban sobre productos y técnicas para cuidar la piel y el cabello de los afroamericanos. Pasó tiempo enseñando a otros padres adoptivos y cuidadores cómo trenzar y retorcer el cabello, pero encontrar productos con los que se sintiera segura era otra historia. Quería productos limpios, eficaces y lo bastante suaves para bebés y niños pequeños. No se sentía cómoda con lo que encontraba. Cuando el mundo se paralizó, decidió hacer algo al respecto.

En mayo de 2020, Hankins utilizó hashtags en las redes sociales para encontrar un químico que pudiera ayudarla a mejorar lo que sabía sobre plantas y aceites saludables para el cabello. Una farmacéutica cosmética afroamericana respondió, y congeniaron durante su primera llamada. “Le conté los ingredientes que quería para mis productos, y ella se entusiasmó y supo exactamente qué añadir para mejorarlos, cosas que yo nunca habría sabido”. Hankins echó mano de sus ahorros para empezar con algunos de sus ingredientes favoritos, como el aceite de jojoba, el más parecido al sebo creado de forma natural por el cuero cabelludo y que ayuda a hidratar y engrosar el cabello manteniendo el cuero cabelludo sano, y el aceite de semillas de calabaza, que ayuda a prevenir la caída del cabello. El químico le ayudó a encontrar opciones sin productos químicos para complementar sus ideas y su visión empezó a tomar forma.

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Cuando tuvo algunas muestras, las hermanas de Hankins se ofrecieron a probar los productos y siguen siendo sus mayores fans y fieles clientas. Los productos naturales para el cuidado del cabello eran sólo el principio. Hankins era profesora de profesión y no había planeado convertirse en empresaria. Pero sabía que tenía algo que faltaba en el mercado y que era muy necesario, sobre todo para todas las familias adoptivas que había conocido. Su marido la animó a hablar con alguien del Evelyn K. Davis Center de Des Moines, donde aprendió a dirigir un negocio, y así nació The Joy of Curls. Fue seleccionada para participar en el programa One Million Black Women: Black in Business, creado por Goldman Sachs. El programa, de 12 semanas de duración, cubría todo lo que necesitaba saber como propietaria única, incluía un subsidio y la puso en contacto con una útil comunidad de otras empresarias afroamericanas. Joy of Curls destacó entre los miles de solicitantes y Hankins viajó a Nueva York para formar parte de la clase inaugural del programa. 

A su regreso, Hankins se puso manos a la obra y empezó a vender en el Des Moines Downtown Farmer’s Market, donde todavía se la puede encontrar el primer y tercer sábado de cada mes. Pero no se detuvo ahí. Hankins renovó sus clases de cuidado del cabello y trabajó con Four Oaks, la agencia de reclutamiento y formación de padres adoptivos de Iowa, para que su curso fuera elegible para créditos de formación continua como parte de la renovación de la licencia de padres adoptivos y de acogida. “Tienes que hacer seis horas de clases [al año] y no había clases sobre el cuidado del cabello y la cultura afroamericana”. 

La clase, llamada Curly Hair, Loving Care (Pelo rizado, cuidado amoroso) trata de algo más que de cómo lavar con champú, acondicionar y peinar el cabello de los niños afroamericanos. Hankins enseña desde una perspectiva traumática, abordando temas como el dolor, la pérdida y la autoestima. La clase virtual interactiva de dos horas incluye un tutorial en el que los cuidadores pueden practicar una nueva técnica de peinado y probar algunos de los productos de Hankins. “Las clases son un proyecto de pasión, algo que quiero hacer. La profesora que hay en mí sabía que el formato funcionaría. Renuevo los materiales después de cada sesión por el maravilloso debate que se produce durante la clase. Todos tienen preguntas pero temen ofender, pero estas conversaciones son necesarias. Les hago saber que nada está fuera de los límites”. Hankins, que es bilingüe, espera crear las clases en español para ayudar a un espectro más amplio de padres y cuidadores.

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Cada padre adoptivo que asiste a la clase recibe un frasco de Pumpkin Baby Curl Care Oil que Hankins creó para su propio bebé. Por cada dos frascos de Pumpkin Baby vendidos, Hankins dona uno a los padres adoptivos. Es uno de sus productos más vendidos y no sólo beneficia a los niños. Descubrió que, aunque el aceite estaba formulado para cabellos con textura, a los clientes les encantaba para suavizar las canas, el encrespamiento y la barba.

Recientemente, Hankins participó en el concurso de ideas de la Cumbre Empresarial Black and Brown, en el que obtuvo el tercer puesto y un premio de diez mil dólares para invertir en su negocio. Hankins, que se describe a sí misma como introvertida, estaba nerviosa por la presentación ante cientos de asistentes presenciales a la conferencia e innumerables sintonías virtuales. “Fue una experiencia muy agradable; sé que volveré a hacerlo. Estoy muy contenta de no haber dejado que el miedo se interpusiera”. El dinero del premio ayudará a Hankins a ampliar su línea de productos, crear más cursos virtuales y llevar sus productos a minoristas de todo el país. 

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Puedes encontrar los productos Joy of Curls, incluido el aceite para el cabello y el cuerpo Pumpkin Baby, en: www.thejoyofcurls.shop. Los gastos de envío son gratuitos para los pedidos locales, económicos y superiores a $50.

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