Resumen del año: COVID sigue revelando las múltiples caras de la desigualdad en materia de salud

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Por Farah Yousry, Radio Pública de Iowa

 

Casi dos años después de la pandemia de coronavirus, todavía hay muchas preguntas sin respuesta e incertidumbre sobre lo que depara el futuro. Pero en el camino, la COVID ha entregado a la sociedad el mayor experimento natural en materia de salud y equidad económica – y los científicos sociales dicen que el marcador está lejos de ser brillante.

 

“Esto era completamente previsible”, afirma Tess Weathers, investigadora asociada de la Escuela de Salud Pública Richard M. Fairbanks de la Universidad de Indiana. “Hemos visto muchos ejemplos en el pasado en los que las crisis sacan a la superficie injusticias en la configuración de la sociedad”.

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Weathers dijo que el COVID, al igual que el huracán Katrina, ha puesto de manifiesto desigualdades de larga duración. Durante estas crisis, los grupos socialmente desfavorecidos -en particular los afroamericanos- son los que más sufren.

 

Las disparidades se observan en todo el mundo. Las minorías raciales y las comunidades con menores ingresos -en Estados Unidos y en el extranjero- son las más afectadas.

 

Una mirada al año 2021 permite entender por qué es así y qué se puede hacer al respecto.

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Un tercio de los médicos estadounidenses son extranjeros y muchos de ellos son inmigrantes recientes. Los que están en la primera línea de la lucha contra el COVID desde el inicio de la pandemia en EE.UU. también estaban en la primera línea de las vacunas cuando estuvieron disponibles a finales de 2020.

 

“Me vacuné incluso antes que el presidente de los Estados Unidos”, dijo el Dr. Wassim Abdallah, un médico libanés de la Facultad de Medicina de la Universidad de Indiana, que era residente de medicina interna en ese momento.

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Toda la familia y los amigos de Abdallah siguen en el Líbano. Sus sentimientos de orgullo y gratitud por haber conseguido la vacuna tan pronto se vieron empañados por el hecho de que en su país, el Líbano, no había vacunas a la vista. Su abuelo, de 102 años, aún no estaba vacunado, ni tampoco sus padres.

 

El Dr. Samuel Urrutia, originario de Honduras, compartía el mismo sentimiento. Para él, era como si su vida importara más por el hecho de estar en Estados Unidos sirviendo a los estadounidenses. Su padre, un médico de unos cincuenta años de edad en una aldea rural hondureña, no estaba vacunado y no tenía idea de cuándo habría una vacuna disponible para él. Orrutia perdió a algunos de sus amigos de la facultad de medicina que seguían en casa luchando contra la pandemia.

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“Se siente como si sus vidas no importaran”, dijo. “Te hacen sentir que eres prescindible”.

 

En la mente de muchos de estos médicos inmigrantes, la pandemia ha dejado claro que el lugar de nacimiento de las personas afecta al valor que se atribuye a sus vidas, y sólo los “afortunados” de los países con mayores ingresos, como Estados Unidos, tienen una oportunidad de sobrevivir durante una crisis sanitaria mundial.

 

Pero como médicos, dijo Abdallah, la pandemia también puso de manifiesto que, incluso dentro de EE.UU., no todos los estadounidenses están en igualdad de condiciones ni tienen las mismas oportunidades de tener una buena calidad de vida.

 

 

A pesar de un despliegue difícil, muchos estadounidenses pudieron recibir la vacuna COVID-19 a mediados de 2021. Pero en todo Estados Unidos, los estadounidenses blancos y acomodados se vacunaron en mayor proporción que los estadounidenses afroamericanos. Los expertos en salud pública señalaron los obstáculos, como la falta de acceso al transporte y a la tecnología para apuntarse a la vacuna, la imposibilidad de ausentarse del trabajo para vacunarse, la desinformación sobre la seguridad y eficacia de las vacunas y la falta de confianza en las instituciones médicas.

 

No mucho después, se levantaron las obligaciones de la mascarilla en muchos estados, incluido Indiana, para las personas que estaban completamente vacunadas. La modificación de las políticas, respaldada por las directrices de salud pública de la época y basada en el sistema de honor, fue un motivo de celebración para muchos que se habían cansado de ir con mascarilla a todas partes.

 

Pero Torian Jones, de 25 años, no lo celebró. Torian trabaja en Cleo’s Bodega, una tienda de comestibles sin fines de lucro en el barrio Near Northside de Indianápolis. Dijo que estaba aterrorizado, ya que los trabajadores de la tienda de comestibles no pueden hacer su trabajo desde casa y tienen que lidiar con cientos de compradores sin máscarilla en el interior todos los días. Jones dijo que muchos de sus colegas compartían su preocupación.

Torian Jones padece un asma grave. Le gustaría poder quedarse en casa durante la pandemia, pero no puede permitírselo. Recuerda haber visto a la gente entrando en pánico y vaciando las estanterías. Daba miedo trabajar en la tienda, especialmente al principio de la pandemia.

“Y con todo lo que oigo sobre mutaciones y variantes, da miedo”, dijo.

 

Hasta junio, Jones seguía sin vacunarse a pesar de ser apto para ello. Dijo que apenas tuvo tiempo de ir a vacunarse. En ese momento, no había ninguna clínica a poca distancia de donde trabaja y vive. Sentía que estaba constantemente en “modo de supervivencia”.

 

Puesto que Jones tiene un asma grave, corre un mayor riesgo de sufrir complicaciones por la COVID-19. Su trabajo en la tienda de comestibles es crucial para pagar las facturas, dijo, pero apenas cubre sus necesidades. Para ganar dinero extra, también diseña joyas y trabaja como DJ. Aun así, dice que el dinero es tan escaso que no puede pagar las prestaciones del seguro médico que ofrece su trabajo en la tienda de comestibles.

 

“Me costaría unos 140 dólares de mi sueldo”, dijo. “No puedo pagarlo. Saldrá del presupuesto que uso para conseguir comida o pagar el alquiler”.

 

Jones dijo que a veces tenía que pedir prestados inhaladores para el asma a amigos y vecinos porque no podía comprar los suyos.

 

Las situaciones laborales como la de Jones -que no ofrecen un salario y unas prestaciones adecuadas y que pueden poner en riesgo la salud del empleado- ponen a la gente en una situación difícil, dijo Emily Ahonen, profesora adjunta de la Escuela de Salud Pública de la IU. COVID dejó claro que el trabajo de las personas tiene un impacto directo en su salud, dijo.

 

Por ejemplo, aunque los trabajadores de las tiendas de comestibles han estado en la primera línea de la pandemia y se les considera trabajadores esenciales, en gran medida no se les dio prioridad en los programas de vacunación. También están en desventaja porque tienen menos opciones de trabajar a distancia o de tomarse tiempo libre.

 

“Cuando nuestros sistemas se ven sacudidos y perturbados como lo ha hecho la pandemia, las personas cuyo empleo era más precario al principio son las primeras en sufrir”, dijo Ahonen.

 

Los estadounidenses afroamericanos y morenos tienen más probabilidades de tener un “empleo precario” que los blancos, dijo Ahonen. Y COVID dejó muy claro el impacto de esto.

 

En Estados Unidos se han producido casi medio millón de muertes más que antes de la pandemia, pero no todas ellas se debieron al COVID. Los investigadores de la Universidad de Notre Dame analizaron los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. y descubrieron que, si bien los estadounidenses en general han perdido un año y medio de vida durante el año 2020, los afroamericanos y los morenos son los que más años han perdido: un descenso de 2,8 años para los afroamericanos y de 3,7 para los hispanos.

 

“Estamos encontrando que el 70 por ciento del exceso de muertes sin COVID son entre los afroamericanos y los morenos. Es una cifra muy, muy llamativa”, dijo Christopher Cronin, profesor adjunto de economía en Notre Dame y coautor del estudio.

 

“La gente que estaba muriendo por razones no relacionadas con el COVID, está muriendo a edades más tempranas, por lo que estamos perdiendo muchos más años de vida”.

 

 

Los datos publicados en 2021 muestran que la geografía -además del origen racial- afectó a los resultados sanitarios en el primer año de la pandemia.

 

Según un amplio estudio del Instituto Regenstrief que analizó los datos del año pasado, los residentes de Indiana que vivían en comunidades rurales tenían más probabilidades de morir de COVID en comparación con los residentes en entornos urbanos.

 

A principios de 2020, las comunidades rurales no estaban tan afectadas por el COVID. Pero a medida que el virus se extendió por los Estados Unidos, las tasas de infección, hospitalización y muerte superaron a las comunidades urbanas y aumentaron más que incluso algunos de los grupos raciales más afectados.

 

Brian Dixon, autor principal del estudio y director de informática sanitaria del Instituto Regenstrief, dijo que las razones de las disparidades geográficas incluyen la politización de las cuestiones de salud pública, la desinformación y la persistente escasez de proveedores de atención sanitaria per cápita.

 

Las comunidades rurales también tienen tasas más altas de afecciones como la diabetes, la obesidad, las enfermedades cardíacas y la hipertensión, que hacen que las personas que contraen el coronavirus corran un mayor riesgo de hospitalización y muerte. Dixon dijo que se trata de una cuestión de equidad en el acceso a la atención sanitaria.

 

“Las poblaciones [rurales] generalmente carecen de acceso a la atención primaria”, dijo Dixon. “Y así, muchos de ellos tienen condiciones crónicas que pueden no ser manejadas muy bien. Entonces, cuando esas personas enferman, a menudo acaban en el hospital y se enferman más”.

Según las proyecciones del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU., en 2025 Indiana podría enfrentarse a la octava peor escasez de proveedores de atención primaria del país, con una insuficiencia del 23% en comparación con la demanda. Otros estados en los que se prevé una mayor carencia son Alabama, Kentucky, Arkansas, Ohio, Missouri, Mississippi y Nueva Jersey.

 

A finales de 2021, la oferta de vacunas está superando a la demanda.

 

A pesar de que todas las autoridades sanitarias afirman que las vacunas son la mejor manera de proteger a las personas del virus, especialmente a aquellas con problemas de salud crónicos, las tasas de vacunación en las zonas rurales de Estados Unidos están por detrás de la media nacional. En Indiana, los últimos datos publicados por las autoridades sanitarias estatales muestran que las tasas de vacunación están por detrás de la tasa nacional del 62%. En general, el 52% de los residentes de Indiana están vacunados. Pero algunos códigos postales rurales tienen tasas de vacunación por debajo del 30 por ciento.

 

Estas comunidades rurales son fuertemente republicanas y votaron abrumadoramente por el ex presidente Donald Trump durante las dos últimas elecciones presidenciales. Dado que la orientación de la salud pública ha estado muy politizada a lo largo de la pandemia, la división política tiene consecuencias para la salud pública.

 

Por ejemplo, en agosto, cuando la variante Delta se extendió por todo el país, hubo padres en New Albany, Indiana, que se opusieron firmemente a la imposición de mascarillas en las escuelas K-12. Muchos no se habían vacunado y tampoco iban a vacunar a sus hijos. Algunos dicen que no confían en las autoridades sanitarias, citando las teorías de conspiración política de la era Trump.

 

Los sociólogos dicen que esta mayor politización de la ciencia y la salud pública no es un problema nuevo creado por la pandemia. Es una culminación de cuestiones sociales y políticas preexistentes que se han estado gestando bajo la superficie durante muchos años.

 

“Las reclamaciones sólo tienen sentido porque resuenan contra cosas que ya están sucediendo”, como la creciente desconfianza en los expertos y el mayor énfasis en la elección personal cuando se trata de la salud, dijo Jennifer Reich, socióloga de la Universidad de Colorado Denver.

 

Señaló que gran parte de la retórica políticamente divisiva proviene de la administración de Trump, especialmente el cuestionamiento de los expertos en salud pública que han trabajado para el gobierno durante mucho tiempo. El resultado: La crisis sanitaria empeoró, especialmente en las comunidades rurales.

 

Con un 2021 que termina con una nota no tan alegre -una variante súper contagiosa y el hospital más grande de Indiana pidiendo ayuda a la Marina de los Estados Unidos- es probable que muchas de estas desigualdades de salud de larga duración persistan en el Año Nuevo y más allá. Esto es, a menos que se aborden las causas subyacentes.

 

“A estas alturas de la pandemia, no se puede volver atrás y solucionar lo que ocurrió el año pasado. No se puede solucionar lo que está ocurriendo ahora mismo, cuando vemos que estas mismas comunidades se ven afectadas de nuevo por el COVID-19”, dijo Dixon. “Pero lo que sí se puede hacer es trabajar en la recuperación”.

 

Esta historia proviene de una colaboración informativa que incluye el Indianapolis Recorder y Side Effects Public Media – una iniciativa de noticias de salud pública con sede en WFYI. Sigue a Farah en Twitter: @Farah_Yousrym.

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