El programa extraescolar de Waterloo mejora las habilidades de lectura a través de la historia de los afroamericanos

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Grant Leo Winterer/ IPR. Nearly 50 of Waterloo's 4th and 5th graders attend both large and small group reading sessions | Grant Leo Winterer/ IPR. Casi 50 alumnos de 4º y 5º de Waterloo asisten a sesiones de lectura en grupos grandes y pequeños.
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Por Grant Leo Winterer, Iowa Public Radio

La Freedom School 1619 trabaja para cerrar la brecha de alfabetización en las escuelas primarias de la ciudad.

Durante cuatro tardes a la semana, la segunda planta del histórico Templo Masónico de Waterloo se inunda con el sonido de gritos y zapatillas. Los hacen los alumnos de 4º y 5º curso que asisten al programa extraescolar de alfabetización de la 1619 Freedom School para estudiantes afroamericanos de Waterloo.

La escuela se fundó en 2020, durante la pandemia de COVID-19, cuando la profesora de primaria Sheritta Stokes observó una tendencia alarmante en su plan de estudios de aprendizaje a distancia.

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“Tenía 24 alumnos en mi clase, y nueve se conectaban a diario, y me preocupaba la brecha de rendimiento en lectura”, explica. “Especialmente con los estudiantes afroamericanos, esa brecha siempre ha sido enorme”.

Esa brecha se ve agravada por el hecho de que los sistemas escolares de Iowa dejan de enseñar a leer y escribir a partir de 4º curso, lo que significa que los estudiantes que no están ya al mismo nivel que sus compañeros a menudo se quedan más rezagados.

La corazonada de Stokes fue que la distancia podía reducirse haciendo que sus alumnos participaran en relatos que reflejaran su propia historia, sus experiencias y el color de su piel. Ella lo llama “lectura auténtica”.

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“Utiliza imágenes positivas de los afroamericanos para enseñar a los niños a leer”, explica Stokes. “Sabemos que es importante aprender historia, y por alguna razón a los niños les gusta mucho aprender sobre cosas antiguas. Lo disfrutan de verdad”.

Grant Leo Winterer/IPR. Los grupos reducidos de la escuela se centran en la lectura en grupo.

Sólo en el primer año de la Freedom School, los alumnos de 5º curso del programa mejoraron sus resultados estatales de alfabetización en unos 30 puntos porcentuales.

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Desde entonces, la escuela ha crecido hasta contar con unos 50 alumnos matriculados y 10 profesores voluntarios, la mayoría de los cuales son también afroamericanos.

Gary Crawford es uno de esos instructores. De día es profesor de 5º curso y lleva en la escuela desde sus comienzos. Crawford creció en Waterloo. Dice que, además de mejorar la alfabetización, espera que el programa haga a sus alumnos más conscientes de la historia de su comunidad de lo que él lo fue.

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“De niño, cuando yo tenía su edad, no me contaban nada de eso”, dijo. “Así que ahora que tengo algo de ese conocimiento, me siento realmente orgulloso de poder compartirlo con ellos para que, con suerte, puedan salir a los barrios y ver algunos de esos edificios”.

Hasta ahora, eso es exactamente lo que está ocurriendo. Los alumnos piensan en Howard, no en Harvard, y los padres oyen hablar menos de Buffalo Bill y más de los Buffalo Soldiers.

Cam Turner, cuyo hijo Cace fue miembro de la clase 1619 del año pasado, dijo que el programa le abrió los ojos a la historia de su comunidad.

“Después de ir a la Freedom School, sintió mucha más curiosidad por la historia de la raza afro y por la experiencia vivida por los afroamericanos en comparación con las experiencias vividas por otros estadounidenses”, afirmó.

El año que pasó en la escuela también mejoró la capacidad de lectura de Cace. El año pasado, sus puntuaciones estatales en lectura y escritura fueron las segundas de todos los alumnos de 4º curso de la ciudad.

Turner dijo que incluso ahora, en el 5º curso de Cace, su hijo sigue buscando en la biblioteca libros centrados en la historia y las figuras de la raza afro.

Ella atribuyó a la visibilidad del profesorado afroamericano en la escuela el éxito académico de su hijo y su continua curiosidad.

“Ese tipo de exposición y ese tipo de inclusión abrieron su cerebro a otras posibilidades”, dijo Turner. “Están pensando: ‘Esto es algo que puedo hacer absolutamente’, y es ese tipo de cosas lo que no tiene precio”.

Grant Leo Winterer/IPR. Uno de los murales de la 1619 Freedom School representa momentos cruciales de la historia de la raza afroamericana.

Según un estudio de Johns Hopkins, los alumnos afroamericanos que han tenido al menos un profesor moreno en tercer curso tienen un 13% más de probabilidades de matricularse en la universidad. Tener al menos un profesor negro también reduce en un 29% las tasas de abandono escolar de los estudiantes morenos con bajos ingresos.

Son este tipo de cifras las que han llamado la atención de Waterloo Community Schools sobre la 1619 Freedom School. El programa se asoció con el distrito el año pasado.

Hasta ahora, la colaboración ha inspirado al distrito a estudiar más de cerca la representación en su plan de estudios de primaria.

“Queremos que los niños vean un reflejo de sí mismos en los libros que leen”, afirma Jennifer Hartman, directora de educación primaria del distrito. “Hemos hecho un gran esfuerzo para asegurarnos de que tenemos una literatura de gran calidad y de que pueden ver a niños que se parecen a ellos”.

Añadió que, gracias a la aplicación de algunas de las ideas pedagógicas de la Freedom School en la enseñanza primaria, los resultados de alfabetización han aumentado casi siete puntos porcentuales en los cursos 4º y 5º del distrito.

“Al continuar con este esfuerzo realmente concertado en el que todos trabajamos en las mismas habilidades, realmente estamos recurriendo a la ciencia de la lectura y a cómo ayudar a los niños a decodificar, a todo tipo de recursos que no hemos utilizado en el pasado, estamos viendo cómo se obtienen grandes dividendos”, dijo Hartman.

El programa 1619 y el Distrito Escolar de la Comunidad de Waterloo están colaborando aún más estrechamente con las pruebas de primavera casi en marcha, que sólo parecen interrumpidas por los sueños de los próximos campamentos de verano.

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