Los proyectos de ley de transparencia buscan mostrar los verdaderos costos de la universidad

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A student studies on the Indiana University campus in Bloomington, Ind. Some states are considering bills requiring public colleges to publish course materials’ titles and costs. (Photo by Darron Cummings/The Associated Press)
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El costo de los materiales del curso y otros gastos deben ser listados con cada clase en las universidades públicas, dicen los proponentes.

Por Elaine S. Povich ǀ Stateline, Iowa Capital Dispatch

Los estudiantes universitarios de Alaska no dejaban de preguntar al senador republicano Robert Myers por qué se les sorprendía con la obligación de comprar libros de texto caros después de matricularse en las clases.

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Los estudiantes se quejaban ante Myers de que las universidades les advertían de los elevados precios de las matrículas, pero no de los costos de los libros de texto, las cuotas de laboratorio y los equipos, que también se acumulan. A menudo, los estudiantes se matriculan en las clases mucho después de que se les haya aprobado la ayuda financiera, sin saber de antemano estos gastos adicionales y cuánto cubre la ayuda, si es que cubre algo, dijo Myers en una entrevista con Stateline.

Un estudiante de la Universidad de Alaska Anchorage se quejó a los legisladores sobre los gastos adicionales de libros durante una audiencia en 2022, dijo Myers, residente de la ciudad de North Pole.

“Estaba tomando una clase obligatoria para obtener un título y descubrió a mitad del semestre que había otra versión de la clase que usaba un libro de texto gratuito”, dijo Myers. “Pero la suya no. Le disgustó mucho no haberse enterado antes. Eso es lo que intenta hacer este proyecto de ley”.

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El proyecto de ley de Myers, que obligaría a la Universidad de Alaska a publicar en Internet una lista de todos los materiales necesarios para cada curso y si son gratuitos, de bajo costo o de pago, fue aprobado por el Senado de Alaska el pasado mes de mayo con un solo voto en contra. Se espera su aprobación en la Cámara de Representantes, dijo.

El proyecto de Alaska es uno de los varios proyectos de ley pendientes o promulgados que obligan a las universidades públicas a revelar los precios del material didáctico en media docena de estados de todo el país. Entre ellas se encuentran la ley de Maryland de 2020, la de Texas de 2021 y la de California de 2023.

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Un proyecto de ley de Illinois obligaría a las universidades públicas a mostrar los gastos de material didáctico. Un proyecto de ley de Minnesota obligaría a las universidades públicas a ofrecer libros de texto de bajo costo -de 40 dólares o menos- en al menos el 15% de sus cursos, y exigiría a las escuelas que informen periódicamente sobre sus costos promedio de libros de texto.

Un proyecto de ley de Ohio, aprobado por la Cámara de Representantes, exigiría a las universidades públicas que facilitaran a los estudiantes un formulario de información sobre gastos y ayudas económicas en el que figuraran las tasas académicas, el costo neto de la matrícula y los detalles sobre el reembolso de los préstamos.

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El precio de los libros de texto y otros materiales del curso es pequeño en comparación con la matrícula. Pero a veces son el último obstáculo que se interpone entre el estudiante y las clases, según Kim Cook, directora ejecutiva de la National College Attainment Network, una coalición sin fines de lucro de universidades y otros grupos de defensa que trabaja para ayudar a los estudiantes a costearse la educación superior.

“Cualquier gasto imprevisto para los estudiantes puede suponer un obstáculo para asistir a clase”, afirma Cook en una entrevista.

Por ejemplo, una encuesta realizada a finales del año pasado a más de 4,000 estudiantes universitarios de 14 facultades y universidades de Pensilvania reveló que el 81% se mostraba “preocupado” por el precio de los libros de texto y los materiales. La encuesta fue encargada por dos grupos de bibliotecas académicas, Affordable Learning PA y Partnership for Academic Library Collaboration and Innovation.

Todo se complica cuando ese gasto de asistencia no incluye esos 17 libros, o las cuotas de laboratorio o el gasto de transporte.

– Kim Cook, directora ejecutiva de la National College Attainment Network

Cook dice que las universidades suelen revelar el importe de la matrícula y las “tasas estándar”. Pero algunas no incluyen el precio de los materiales de clase obligatorios ni un presupuesto de lo que probablemente gastarán los estudiantes en otras necesidades, como el transporte.

“Todo se complica cuando ese gasto de asistencia no incluye esos 17 libros, o las tasas de laboratorio o el coste del transporte”, dijo.

Pero el único opositor al proyecto de ley de Alaska en el Senado, el senador estatal demócrata Matt Claman, dijo que considera que la medida es innecesaria y representa una “interferencia indebida” en las universidades.

“Es una interferencia del gobierno en cosas en las que el gobierno no debería meterse”, dijo en una entrevista. “Una universidad bien gestionada va a poner este material a disposición”.

De no ser así, los estudiantes podrían exigir la información a través del gobierno estudiantil.

Sara Perman, directora de relaciones gubernamentales de la Universidad de Alaska, dijo que la universidad no tenía ningún problema con el proyecto de ley. Dijo en una entrevista telefónica que los tres campus de la UA, Fairbanks, Anchorage y Southeast, quieren que los libros de texto sean “más económicos, y todos están trabajando ya para ir en esa dirección.”

Medidas estatales

Los estudiantes a tiempo completo que asisten a una universidad pública de cuatro años pueden gastar en promedio 1,250 dólares al año en libros y material escolar y 1,290 dólares en transporte, según el College Board, organización que administra los exámenes estandarizados. Los libros electrónicos suelen ser más baratos que los impresos, y cada vez son más las universidades que los adoptan.

El proyecto de ley de Ohio exige que las universidades públicas entreguen a los estudiantes un documento de dos páginas que incluya los detalles de la ayuda financiera y una lista de gastos (tasas académicas, matrícula y gastos de manutención estimados), junto con una estimación de los ingresos por trabajos relacionados con la especialidad de cada estudiante.

El representante estatal de Ohio Adam Mathews, republicano y principal promotor del proyecto de ley aprobado por la Cámara de Representantes, dijo en una entrevista que espera que el Senado lo apruebe en esta sesión.

Mathews, de 36 años, que se formó y trabajó inicialmente como ingeniero, pero ahora es abogado, dijo que todavía está pagando sus préstamos estudiantiles – sus títulos de licenciatura y derecho son de la Universidad de Notre Dame. Dijo que su decisión profesional le permitió asumir los pagos, pero que quiere que los estudiantes universitarios se hagan una idea de lo que les espera.

“La condonación de los préstamos estudiantiles trata sólo un síntoma del problema”, dijo Mathews. “No ayuda en el extremo frontal, sabiendo lo que están firmando para”.

Dijo que el formulario de dos páginas que prevé mostraría a los estudiantes todos los gastos probables, incluidas las tasas obligatorias y los costes de instrucción, así como el rango de ingresos para una carrera con su título. También describiría las obligaciones de un estudiante para la ayuda financiera -si tienen que mantener un cierto promedio de calificaciones, por ejemplo- y lo que pueden esperar deber.

“Antes de que te conviertas en un futuro Buckeye… antes de que firmes en esa línea, queremos que los estudiantes y sus familias sepan en qué se están metiendo”, dijo, en referencia a la mascota de la Universidad Estatal de Ohio.

Según dijo, las universidades estatales apenas le pusieron objeciones, salvo un detalle técnico sobre el número de páginas que puede tener la hoja (el proyecto de ley dice que una página a doble cara), ya que la mayor parte de la comunicación es electrónica.

Algunos de los estados se inspiraron en la legislación modelo elaborada por el American Legislative Exchange Council, un grupo conservador de Washington D.C. que promueve iniciativas legislativas en los estados.

Andrew Handel, director del grupo de trabajo sobre educación y desarrollo de la mano de obra de ALEC, como se conoce al grupo, afirma que su propia experiencia estudiantil influyó en la legislación modelo. “Nos matriculábamos en nuestras clases por Internet y nunca sabíamos qué libros de texto necesitábamos hasta el primer día de clase”, explica Handel, que tiene dos títulos de la Universidad de San Luis.

“Se trata de transparencia”, añadió.

El proyecto de ley modelo de ALEC exige que los títulos y los precios de venta al público de los libros y otros materiales estén disponibles aproximadamente un mes antes del inicio de un curso académico, lo que, según Handel, daría tiempo a los estudiantes para encontrar las mejores ofertas.

“Si hay un par de cursos optativos de inglés, y uno requiere 10 libros de texto y otro ocho, la diferencia podría ser de unos doscientos dólares”, dijo.

Afirmó que la legislación no pretende infringir la elección de libros de texto por parte de los profesores, sino que es un “esfuerzo por aportar más transparencia al proceso.”

Esfuerzos voluntarios

Al margen de la actividad legislativa, los editores han estado trabajando en iniciativas que, según ellos, ayudarán a reducir los costos de los libros de texto universitarios.

Después de un cambio en la normativa del Departamento de Educación de Estados Unidos en 2015, algunas universidades comenzaron a ofrecer programas de “acceso inclusivo”, que dan a los estudiantes acceso automático a los libros de texto en línea al inscribirse en los cursos e incluyen los cargos en la matrícula y las tarifas. Las escuelas contratan el servicio con editoriales.

Los defensores de estos programas afirman que el método proporciona a todos los estudiantes los mismos materiales con un descuento. Pero sus detractores argumentan que los estudiantes no pueden buscar mejores ofertas.

Otro modelo de negocio similar para los libros electrónicos es el llamado Cengage Unlimited, que, por una cuota, permite acceder a una serie de libros.

El Departamento de Educación de EE.UU. está estudiando un cambio de política para dejar de permitir que las instituciones incluyan automáticamente el costo de los libros y suministros como parte de la matrícula y las tasas. El departamento afirma que la política actual suscita preocupación “porque la falta de divulgación y transparencia limita la capacidad de los estudiantes para encontrar materiales menos costosos o evaluar si su escuela está ofreciendo el acuerdo más económico”.

Pero la Asociación de Editores Estadounidenses, que representa a los editores de libros de texto, dice que la norma de “acceso inclusivo” debe mantenerse, según un correo electrónico de Kelly Denson, vicepresidenta senior de política y programas educativos del grupo.

“Los programas de acceso inclusivo también ponen en manos de los estudiantes los materiales necesarios el primer día de clase, o antes, lo que les permite ir a clase con la preparación necesaria para lograr sus objetivos”, escribió en un comunicado.

Mientras tanto, cientos de colegios y universidades se han comprometido a proporcionar más detalles sobre el costo total de la asistencia de un estudiante, incluyendo información sobre las ofertas de ayuda y la deuda estudiantil, como parte de un programa voluntario organizado por los líderes de 10 asociaciones nacionales de educación superior.

El programa, al que se han adherido 526 centros, está gestionado por la Asociación Nacional de Administradores de Ayudas Económicas a Estudiantes.

 

Karen McCarthy, vicepresidenta de política pública y relaciones federales del grupo, dijo que, en general, una mayor transparencia sobre los gastos universitarios es algo positivo. Pero, dijo, cuando los diferentes estados proponen normas diferentes, puede llegar a ser confuso.

“Uno pensaría que la respuesta más obvia sería: ‘Por supuesto, más información siempre es mejor'”, dijo McCarthy. “Pero el problema está en los detalles. ¿Qué información necesitan y en qué formato?”.

Dijo que cuando los estados difieren en sus fechas de publicación o de envío de correos electrónicos para la ayuda financiera y la selección de cursos, “puede resultar abrumador hasta el punto de que ya no estamos proporcionando información útil a los estudiantes. Es un montón de acciones poco sistemáticas que, en conjunto, hacen que todo el sistema sea un poco menos eficaz”.

También sugirió que proyectos de ley como el de Ohio, que exigiría enumerar los salarios de los licenciados en sus especialidades, no es fácil de determinar.

“Digamos que eres licenciado en Filología Inglesa, [tu salario] depende de lo que hagas con eso”, dijo.

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