Por Jess Medina

Felicidades al equipo Panthers de la Escuela Preparatoria United Township por una temporada que nadie pudo imaginar. Durante su primer año como el entrenador principal, Ryan Webber llevó a U.T. a la temporada de victoria. Previamente, Webber trabajó en Moline hasta que su posición ya no estaba disponible, después él se fue a la escuela preparatoria Warren donde se quedó por tres años. A lo mejor fue suerte o puede ser que era una decisión genial pero U.T. contrató a Webber para la posición del entrenador principal del equipo de basquetbol, y desde entonces las cosas empezaron a cambiar.
Claro, los cambios no son siempre fáciles, pero los jóvenes del equipo de basquetbol de 2015-2016 trataron el sistema de Webber y practicaron diligentemente. Las victorias empezaron a venir y ganaban momentum y con esto regresaron los fans: los estudiantes de la “Panther Posse”, los padres y fans de la comunidad. Ellos empezaron a creer. Algo estaba pasando. El orgullo Panther ha regresado, junto con el respeto por los jugadores y deseo de los estudiantes a unirse detrás de su equipo. Todos ellos estaban juntos en esto, y esto se convertirá en una travesía que ellos siempre iban a recordar.
No sé cuáles eran las expectativas al principio de la temporada, pero el record de victorias y oportunidad de campeonato han superado las esperanzas de la mayoría de los Panthers. Este grupo de entrenadores y jóvenes han alcanzado más de lo que ninguno de nosotros podía imaginar. Ahora los fans creen que nosotros ya no estamos tratando de reagruparnos o simplemente encontrarnos de nuevo. Los Panthers acabaron la temporada regular con un record de 20-6. Las 20 victorias son las más que U.T. ha podido alcanzar en años.
Antes de empezar nuestra travesía, le presentamos los jugadores: #3 Nathan Hunt. #5 Tyler Hill. #10 De’Ante Walker. #12 Jacob Meeske. #14 Alec Austin. #20 Thomas Hughes. #22 Payton Miller. #23 Taelor Lopez. #24 Devynn Wakefield. #30 Traveon Buchanan. #32 lzaya Sims. #33 Bryant Jefferson. #40 Adam Lack. #42 Kyle Ellison.
La travesía de la ronda de campeonato empieza
El torneo de campenato después de la temporada empezó en Normal, IL con un juego con la Preparatoria de Normal. Inesperadamente el juego estuvo mas cerrado de lo que se anticipaba pero U.T. siguió jugando en tiempo extra para poder ganar contra la comunidad de Normal.
53-47. Jacob Meeske condujo los Panthers con 24 puntos, y Tray Buchanon tuvo 22. Muchos fans de los Panthers y la Panther Posse viajaron con el equipo para apoyarlos. Los fans se convirtieron en fanáticos.
Los Panthers y entrenadores, los padres y autobuses de fans, las porristas, y fans de Panthers regresaron a Normal para el Campeonato regional contra Normal West. El entrenador Webber llama a su jugador Tray Buchanon como “el jugador Big Time Money” Los Panthers estaban a 39-36, pero Buchanon anoto siete puntos seguidos a U.T. y así dando tiempo al equipo para reagruparse. Los Panthers ganaron el Campeonato Regional, Normal West perdió 61 a 49. Ahora hasta la gente que no quería creer empezaron a sentir que a lo mejor algo especial estaba pasando. Muchos obstáculos todavía estaban en el camino de ellos y esto era “un juego a la vez.” Ambos jugadores y fans estaban en un territorio desconocido.

during the IHSA Collinsville Sectional semifinal between Rock Island and United Township at Wharton Field House Tuesday, March 8, 2016, in Moline. (Photo by Meg McLaughlin - Dispatch/Argus)
during the IHSA Collinsville Sectional semifinal between Rock Island and United Township at Wharton Field House Tuesday, March 8, 2016, in Moline.
(Photo by Meg McLaughlin – Dispatch/Argus)

La semifinal seccional estaba programada a tomar lugar en Collinsville, pero ambos U.T. y Rock Island pidieron que el juego se llevara acabo en un lugar más cercano. El I.H.S.A. estaba de acuerdo y el juego se movió a un lugar neutral pero conocido, Wharton Field House en Moline. El juego atrajo mucha atención merecida de parte de fans de área de los Quad Cities y medios de comunicaciones.
¿Podía este juego vender todos los boletos igual que en el pasado cuando el basquetbol era más popular? Los gimnasios llenos eran ocurrencias normales y no algo fuera de común. Aquellos de nosotros que recordamos esos días guardamos las memorias de esos tiempos. El entusiasmo estaba creciendo y fans de los Quad Cities estaban comprando boletos con rapidez. El juego vendió todos los 5,200 boletos y se demostró ser otro juego para los libros de historia.
Los fans de ambos Rock Island y U.T. mostraron ser como ejemplo de apoyo y espíritu deportivo. ¿Les he mencionado que fue un juego maravilloso? Ambos equipos dieron lo mejor de ellos ya que el juego llego hasta los tiempos extra 2 veces. Al final U.T. ganó 55-54 y mucha gente le llamó un clásico instantáneo. Esto incluye el tiro de Rocky de 3 puntos que llevó el juego al primer tiempo extra. Durante el primer tiempo extra U.T. perdió tres tiros libres críticos que llevó el juego a su segunda prórroga. En el segundo tiempo extra U.T. lideraba 55-54, Rock Island tuvo la oportunidad de hacer el tiro de la victoria. Ellos no lo pudieron hacer y U.T. ganó el juego. U.T. victorioso, los Panthers y sus fans estaban esperando por el siguiente desafío.
Pero no debemos de olvidar de su travesía larga hacia Collinsville y ahora U.T. enfrentó a Alton, el cual ya había ganado a Quincy y Edwardswille. Una vez más la Panther Posse y fans vinieron en números record para apoyar a su equipo viajando 224 millas hasta el lugar del juego. La Preparatoria Collinsville fue un buen anfitrión, ellos esperaron que muchos fans de los Panthers fueran a venir y su comunidad donó comida y regalitos a los fans de los Panthers. Animados por los fans, los Panthers empezaron con una racha para llevar al marcador 15-5 y acabaron ganando 50-48.
Pero el final de temporada los Panthers escogieron una mala noche para enfriarse en los tiros y perdieron el juego a Chicago Simeon 66-36 en ISU Normal súper seccional.
El entrenador Webber y los jugadores agradecen mucho el apoyo que ellos recibieron este año de parte de los estudiantes y fans. A pesar de no llegar al torneo estatal, la temporada de basquetbol de 2015-2016 fue todo un éxito. No se puede negar que los fans de los Panthers iban a apoyar el equipo si ellos podían ganar. Espero que este entusiasmo siga con otros deportes y programas en U.T. Puede ser que esto tenga un efecto de bola de nieve y los Panthers pueden renovar su espíritu de competencia. Gracias entrenador Webber y jugadores por su trabajo duro y el orgullo que ustedes inculcaron en la escuela y las comunidades que ustedes representan.

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The United Township basketball team poses with the IHSA Collinsville Sectional champions trophy after defeating Alton at Vergil Fletcher Gymnasium Friday, March 11, 2016, in Collinsville. (Photo by Brian Achenbach / bachenbach@qconline.com)
The United Township basketball team poses with the IHSA Collinsville Sectional champions trophy after defeating Alton at Vergil Fletcher Gymnasium Friday, March 11, 2016, in Collinsville. (Photo by Brian Achenbach / [email protected])

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