Los milagros PUEDEN suceder y SUCEDEN. La historia de Noel Palacios. 

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Noel Palacios with his family and a picture of him as a newborn. / Noel Palacios con su familia y una foto de él recién nacido.
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Por Juan Fourneau, Hola Iowa

Yvonne ya había elegido un nombre para su bebé, Noel, que esperaba llegar durante las vacaciones de Navidad. Pero llegó antes de tiempo, nació prematuramente a las 33 semanas. Noel estuvo a punto de nacer en la ambulancia de camino al hospital de la Universidad de Iowa. Tres días después de nacer, Noel entró en crisis; su corazón iba a mil por hora y luchaba por su vida. Su estado empeoró cuando su corazón se paró y su madre fue informada de que había fallecido. Desolada, su madre se apoyó en su profunda fe y en la oración para afrontar la pérdida de su bebé. “Cuando falleció, fue desgarrador, devastador”. Pero Noel fue resucitado minutos después de que su corazón dejara de latir. “Eso cambió mi vida para siempre”. Fue un milagro; se le dio una segunda oportunidad a vivir. 

Noel Palacios murió a los 3 días de nacer y fue resucitado.

La lucha no había terminado para Noel ni para su familia. Durante dos meses, Noel pasó los días en una incubadora mientras su madre le atendía en la habitación del hospital junto con los médicos y las enfermeras. Entre sus turnos de trabajo en Heinz, su padre y su hermano mayor Omar se reunían a la familia en el hospital. Gracias a la generosidad de la Casa Ronald McDonald, pudieron estar juntos durante su calvario médico.

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Cuando Noel volvió a casa, necesitaba cuidados prácticamente las 24 horas del día, con medicamentos cada dos horas. El personal de enfermería acudía regularmente a casa del niño para ver cómo estaba. A medida que crecía, tardaba más de lo normal en gatear y andar. Debido a la medicina, se le pudrieron los dientes de leche y hubo que quitárselos. Fue una época dura para la familia Palacios. 

A pesar de todo, sus padres se apoyaron mutuamente, a pesar del estrés y los enormes retos. La madre de Noel está agradecida a la familia de su marido, que vivía en la zona. “Mis padres fallecieron, pero yo podía contar con los suyos. Siento que sus padres también son mis padres. Me sentí muy querida y cuidada, y hasta el día de hoy, lo sigo sintiendo”.

Noel Palacios (centro) y su familia.

Al recordar los años de lucha, el padre de Noel, Nelson Palacios, se asombra de lo que un padre puede soportar cuando la vida de su hijo está en juego. “No me daba cuenta de todo lo que puede soportar un ser humano”. Al describir las penurias por las que pasaron, atribuye a su unión el trabajo en equipo. “Sabes, solo lo haces”, dice apretando la mano de su mujer, “y te dices que somos un equipo. Pase lo que pase, vamos a pasar por esto juntos”.  Aunque hubo momentos de desesperación, su mujer está de acuerdo. “Siempre he sido una mujer de fe; siempre he caminado por fe, no por lo que veo”.

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Por desgracia, Noel no tuvo una infancia completamente normal. A medida que crecía y se hacía más fuerte, sus padres empezaron a tener más esperanzas, ya que Noel gozaba de un poco más de salud cada año. A los seis años, Noel llegó a casa con un folleto de una liga de fútbol recreativo. Noel había heredado un profundo amor por el fútbol tanto de su padre como de su abuelo, que habían jugado a este deporte en El Salvador y en Estados Unidos.

Su padre dijo que sí de inmediato, aunque poco después se dio cuenta de que la decisión no estaba exenta de riesgos. “Un golpe en el pecho sería devastador”, dice su padre debido a los pulmones de su hijo y a sus problemas de asma. Sabía que Noel debía ser prudente. 

La madre de Noel dudaba de que su hijo practicara algún tipo de deporte debido a su enfermedad. “Me habían dicho que había que tener cuidado con su corazón, y su nariz es sensible porque le pusieron un tubo en la garganta cuando era un bebé para que pudiera comer. Cualquier cosa que le golpee la nariz empieza a sangrar”. Después de mucho pensarlo y cuidarlo, los Palacios decidieron dar a Noel la oportunidad de jugar y tener las experiencias normales que se permiten la mayoría de los niños de esa edad.

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Noel desarrolló rápidamente un profundo amor por el juego y tenía talento. Le permitió mostrar otra faceta de su corazón, un espíritu poderoso. “Me demostró que, pasara lo que pasara, siempre iba a ser un luchador”, recuerda su madre. 

Noel fue invitado a unirse a uno de los equipos de viaje, el Pearl City Soccer Club, donde Víctor Mendoza es el Director Adjunto de Entrenamiento. Mendoza destaca la actitud positiva de Noel como uno de sus rasgos definitorios. “Es muy fácil de entrenar, trabaja muy duro y quiere mejorar”.

Los problemas de salud, especialmente el asma, no desaparecieron. La resistencia de Noel seguía siendo frágil. Sus niveles de oxígeno bajaban a veces, lo que obligaba a acudir al hospital de urgencias. A día de hoy, los inhaladores y nebulizadores están siempre a mano y forman parte de su rutina diaria. Pero Noel ha seguido adelante.

Su posición es la de delantero, y a veces ha sido llamado a ser el capitán de su equipo. Su futbolista favorito es Lionel Messi, y siente una profunda admiración por los legendarios Pelé y Maradona. Noel dice: “Son los futbolistas que cambiaron el juego”.

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Su padre ve paralelismos entre los retos del argentino Messi con el juego y su hijo. Messi fue diagnosticado médicamente de enanismo y luchó por hacerse notar como talento. Durante años le dijeron que nunca tendría el tamaño necesario para jugar profesionalmente. Con el tiempo, las habilidades y el atletismo de Messi se hicieron notar, y hoy en día se le considera el mejor futbolista del mundo. 

Noel Palacios jugando fútbol.

Del mismo modo, a medida que Noel demostraba sus crecientes habilidades y su compromiso con el juego, empezó a recibir oportunidades de asistir a campamentos para mejorar su rendimiento. A través de uno de estos campamentos, consiguió hacer una prueba para la Fundación Real Madrid. Su rendimiento en el campamento se vio recompensado con una oportunidad única de estudiar en la Academia de Fútbol de Madrid. A Noel le ofrecieron una de las dos codiciadas plazas. 

Noel nunca se sintió intimidado por el talento que vio en el campamento: “Sentí que eran muy buenos, pero seguí creyendo en mí mismo”. Cuando supo que había sido seleccionado, se quedó extasiado. “Me sentí muy feliz y emocionado”. Noel representará al Team U.S.A. y, si rinde bien en la academia, puede que le den la oportunidad de estudiar en ella todo el año. Su entrenador está entusiasmado por la oportunidad que tiene Noel de practicar y competir con otros jugadores de todo el mundo, de los mejores clubes de Europa y Latinoamérica. “Esto nos enorgullece no sólo como entrenadores, sino como club. Se lo merece mucho. Su familia es muy apasionada de este deporte, y espero que puedan recaudar los fondos necesarios para que Noel pueda asistir.” 

El campamento comienza el 2 de junio de 2024. El objetivo de la familia es recaudar diez mil dólares para pagar el viaje de ida y vuelta a España para que Noel asista al campamento. Esperan que el hermano mayor de Noel, Omar, y su hermano pequeño, Bryan, puedan unirse a ellos para que toda la familia pueda estar junta mientras Noel asiste al campamento. Están recaudando fondos a través de una campaña de GoFundMe, vendiendo tamales, camisetas y otras ideas que se le ocurran a la familia para conseguir el dinero que permita a Noel asistir al prestigioso campamento. 

Está claro que Noel está desafiando las probabilidades al perseguir sus sueños, a pesar de sus duros comienzos y sus problemas de salud. Sin duda, será una inspiración para sus compañeros de equipo, entrenadores y aficionados. El título de la página GoFundMe es una creencia que la familia Palacios ha adoptado: “Miracles CAN and DO happen” (Los milagros PUEDEN suceder y SUCEDEN).

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