Caitlin Clark se presenta al Draft de la WNBA, dejará el baloncesto femenino de Iowa tras la temporada

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Por Dargan Southard, Des Moines Register

A falta de un partido de la temporada regular y de la postemporada, la carrera de Caitlin Clark en el baloncesto femenino de Iowa está llegando a su fin.

Antes del senior day del domingo contra la número 2 Ohio State, Clark anunció el jueves por la tarde que entrará en el Draft 2024 de la WNBA y no volverá a Iowa para su año COVID de elegibilidad. Se espera que Clark sea la número 1 de las Indiana Fever el día del draft, el 15 de abril.

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“Aunque esta temporada está lejos de terminar y tenemos muchos más objetivos que alcanzar, será mi última en Iowa”, escribió Clark en su mensaje de despedida en las redes sociales. “Es imposible expresar completamente mi gratitud a todos los que me han apoyado durante mi tiempo en Iowa: mis compañeros de equipo, que hicieron de los últimos cuatro años los mejores; mis entrenadores, preparadores físicos y personal que siempre me permitieron ser yo; los aficionados Hawkeye que llenaron Carver cada noche; y todos los que vinieron a apoyarnos en todo el país, especialmente los chicos jóvenes”.

“Lo más importante es que nada de esto habría sido posible sin mi familia y mis amigos, que han estado a mi lado en todo momento. Gracias a todos ustedes, mis sueños se hicieron realidad”.

Cuando a lo largo de la temporada se le preguntó por su futuro en la WNBA, Clark desvió la pregunta con calma y recalcó que estaba centrada en esta temporada. Pero el bullicio no iba a hacer más que crecer a medida que el año de Iowa en el centro de atención llegara a su fin.

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Tomar una decisión antes de que esta campaña alcance su máxima intensidad permitirá a Clark y a las Hawkeyes trabajar con la mente despejada en marzo.

“Creo que ha estado soportando esa presión todo el año”, dijo el jueves Jan Jensen, entrenador asociado de Iowa. “… Luego, a medida que nos acercábamos a los objetivos (de anotación) y al día del último año, nos reuníamos con ella a menudo. ¿Cómo quieres que sea? Puede ser una decisión definitiva. Puede ser un tal vez. ¿Va a ser ‘Déjame ver cómo acaba’? Pero hablamos de los pros y los contras, y obviamente, todo el mundo que es fan de Iowa quiere que vuelva. Pero también entendemos que la presión que ha estado soportando ha sido grande. Y luego nuevas fronteras, creo que Caitlin está preparada para los desafíos. Está preparada para todo lo que hay en el nuevo horizonte”.

Cuando sea y donde sea que termine, la carrera de Clark en Iowa será legendaria. Posee el récord de anotación del baloncesto femenino de la NCAA, de las principales universidades femeninas y, pronto, de todo el baloncesto de la División I. La superestrella local de West Des Moines cumplió su promesa de llevar a Iowa de vuelta a la Final Four por primera vez desde 1993. Otro viaje allí dentro de unas semanas no haría sino acrecentar este increíble legado.

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El impacto de Clark, sin embargo, va mucho más allá del marcador. Ha sido una embajadora perfecta del baloncesto universitario, convirtiéndose voluntariamente en la imagen de este deporte sin dejar de ser plenamente consciente de todo lo que conlleva un título tan ilustre. Ha sido la principal promotora de este deporte como nunca antes lo había sido. Las entradas agotadas en los estadios (tanto en casa como de gira), los innumerables autógrafos que Clark firma después de cada partido, el número de niños que han encontrado una heroína del baloncesto a la que imitar… todo ello generará recuerdos imborrables de la trascendental carrera de Clark.

El precio de las entradas para el partido del domingo ya era astronómicamente alto, y es probable que vuelva a subir tras el anuncio del jueves. A Clark probablemente sólo le queden tres partidos en el Carver-Hawkeye Arena -el domingo, más dos partidos del Torneo de la NCAA- y potencialmente menos de 10 partidos en total. Todos los partidos que le quedan a Iowa ya iban a estar agotados. Ahora, las escenas serán aún más locas sabiendo que este espectáculo está en su último evento.

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Nadie podría haber imaginado lo que vendría después cuando Clark decidió quedarse en casa hace casi cinco años y convertir a los Hawkeyes de Lisa Bluder en un poderoso programa. Bueno, quizá Clark sí. Su confianza inquebrantable desde que llegó al campus ha cambiado la forma en que la gente ve el baloncesto universitario femenino y el atletismo femenino en su conjunto.

“Es una jugadora muy especial, y la Universidad de Iowa es el lugar adecuado para que esto ocurra”, dijo Bluder recientemente después de que Clark batiera el récord de anotación de Kelsey Plum en el Carver-Hawkeye Arena. “Lo es absolutamente. Este es un lugar que ha apoyado el baloncesto femenino durante tanto tiempo”.

“Aquí puede pasar cualquier cosa. Lo demostramos una y otra vez”.   

Ahora, una vez que suene el último silbato de esta memorable carrera, toca el siguiente reto.

Dargan Southard es reportero de tendencias deportivas y cubre el atletismo de Iowa para el Des Moines Register y HawkCentral.com. Escríbele a [email protected] o síguelo en Twitter en @Dargan_Southard.

 

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