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Por Tyler Jett, Des Moines Register

Kyle Krause va a tener su propio club de fútbol.

El patriarca de la familia más conocida por la cadena de tiendas de conveniencia Kum & Go anunció el jueves que ha firmado un acuerdo de franquicia con la United Soccer League, trayendo un nuevo equipo profesional a la ciudad.

El anuncio pone a Krause más cerca del objetivo que compartió por primera vez en 2019, un objetivo que ha estimulado más de dos años de recaudación de fondos y ha asegurado decenas de millones de dólares en apoyo de los contribuyentes.

Los directivos de la USL han ofrecido durante mucho tiempo su aprobación tentativa para un nuevo equipo en Des Moines. Pero ese apoyo estaba condicionado a que Krause y los funcionarios del gobierno construyeran un nuevo estadio.

El terreno ha sido despejado y la construcción está programada para comenzar este otoño.

Krause dijo que el acuerdo de franquicia recién firmado indica que los funcionarios de la liga están satisfechos con el progreso que ha hecho su grupo. Entre las donaciones filantrópicas y los compromisos del gobierno, Krause+, la rama de desarrollo del Grupo Krause, y una fundación han recaudado 50 millones de dólares de los 75 millones inicialmente previstos.

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“El proyecto del estadio ha avanzado bastante”, declaró Krause al Des Moines Register en una entrevista. … “(El acuerdo de franquicia es) el siguiente paso en el proceso”.

Kyle Krause en el Krause Gateway Center en Des Moines después de ganar una franquicia del equipo de fútbol profesional USL Championship buscada durante mucho tiempo.
Byron Houlgrave / The Register

Krause anunció el contrato con la USL el jueves por la noche en la cena anual de la Greater Des Moines Partnership, en la que la campeona de la Copa Mundial Femenina de la FIFA, Mia Hamm, actuó como oradora principal. El estadio del nuevo equipo de fútbol, aún sin nombre, es la pieza central de un plan de 535 millones de dólares de Krause+ para ampliar el borde occidental del centro de Des Moines con apartamentos, hoteles, tiendas, restaurantes, cervecerías, oficinas, una plaza y un lugar de entretenimiento.

El contrato dará a Des Moines un equipo en la liga USL Championship, el segundo nivel del fútbol profesional estadounidense, un escalón por debajo de la Major League Soccer.

El nuevo equipo estará un par de escalones por encima del Des Moines Menace, que Krause compró en 1998. Compite en la USL League Two, la cuarta categoría. (La portavoz del Grupo Krause, Cait Suttie, dijo que no hay planes actuales de cambios en el Menace).

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El director de operaciones de la USL, Justin Papadakis, se unió a Krause en la cena del jueves de la asociación en el Iowa Events Center, y dijo que los líderes de Des Moines han mostrado el compromiso que la liga busca para sus nuevas franquicias. Además de un nuevo estadio, dijo, los directivos de la USL quieren un ambiente dinámico que convierta los partidos en eventos imprescindibles. Dijo que eso requiere un grupo de propietarios que trabaje con los residentes para crear una cultura de aficionados.

“Es un lugar al que los aficionados puedan venir y estar con sus amigos y familiares y experimentar la banda sonora del fútbol”, dijo. “… Aquí se verán algunos campeonatos. Y será una experiencia increíble”.

El siguiente paso: Los aficionados podrán determinar el nombre, el escudo y las tradiciones

Los promotores al parecer están retrasando el calendario de construcción del nuevo estadio.

El Director de Desarrollo Comercial de Krause+, Nate Easter, había dicho en octubre a la Junta de Revisión de Diseño Urbano de Des Moines que la empresa esperaba empezar a construir este verano. Pero Suttie dijo al Register esta semana que el equipo ahora espera empezar a construir en otoño.

Dijo que los constructores harán “trabajos adicionales de sitio” esta primavera en su ubicación, la antigua fábrica Dico sitio Superfund al sur de Martin Luther King Jr. Parkway y el este y el norte del río Raccoon. Krause dijo que todavía espera que el estadio de 6,300 asientos albergue su primer partido en la primavera de 2024.

“Todavía estamos diseñando (el estadio) entre lo que tenemos de presupuesto, lo que podemos hacer y lo que parece en el mundo actual”, dijo Krause.

Mientras tanto, dijo que el grupo de seguidores que ha bautizado como Pro Iowa creará una base de aficionados. Desde que Krause anunció sus intenciones de construir un estadio en 2019, Pro Iowa ha tratado de crear una red de seguidores distribuyendo ropa para los aficionados, construyendo mini-campos de fútbol por todo el estado y alquilando teatros para celebrar fiestas de observación de la selección masculina de Estados Unidos.

“Ahora podemos hacerlo de forma más agresiva”, dijo Krause sobre el alcance de los aficionados. “… En los próximos seis meses se verá mucha más actividad, formando quiénes somos y cómo es la marca y lo que es”.

Krause dijo que quiere escuchar las sugerencias de los residentes sobre el nombre y el logotipo del equipo. La empresa ha puesto en marcha un sitio web – uslproiowa.com/team – en el que la gente puede inscribirse para recibir actualizaciones y presentar ideas.

La empresa también ha creado una encuesta en el sitio web, en la que se plantean preguntas tales como si el escudo del equipo debe estar influenciado por el patrimonio de Des Moines o por su futuro. Krause dijo que este año organizará una serie de encuentros para discutir con los residentes el aspecto y las tradiciones que quieren crear para el equipo.

“Queremos llegar y conversar y decir: “¿Qué quieres que sea esto?””, dijo. “Queremos hacer las cosas desde el punto de vista de la responsabilidad corporativa. Queremos hacer cosas desde el punto de vista de la diversidad, la equidad y la inclusión. Pero, además, queremos determinar qué significa eso. ¿Qué es lo que resuena? ¿Y qué es importante? Eso es dialogar. Eso es hablar con los aficionados”.

¿Será la nueva liga de la MLS un competidor?

El anuncio del jueves llega dos meses después de que la Major League Soccer sacudiera los escalones inferiores del deporte.

La liga anunció la MLS Next Pro, una nueva liga de desarrollo que se supone que prepara a los jugadores más jóvenes para el nivel más alto del fútbol estadounidense. Al igual que los equipos de béisbol profesional tienen una red de clubes de ligas menores afiliados a los que envían a sus jóvenes talentos, los equipos de Next Pro estarán afiliados a equipos de la MLS.

La Federación de Fútbol de Estados Unidos ha aprobado Next Pro como una liga de nivel 3, técnicamente un nivel inferior a la USL Championship. Pero también se espera que la nueva liga se lleve consigo a ocho de los actuales equipos de la USL Championship, según Sports Illustrated.

Papadakis, director de operaciones de la USL, dijo al Register que su liga puede sostener el desafío.

En primer lugar, dijo, los equipos de la USL Championship deberían seguir atrayendo a jóvenes talentos prometedores porque la liga requiere que sus equipos construyan estadios de primera categoría con capacidad para varios miles de aficionados. Cree que los entornos de esos estadios serán más divertidos para jugar que los que ofrece Next Pro.

Añadió que no cree que Next Pro tenga una ventaja sólo porque sus equipos tengan una vía directa hacia la MLS. A diferencia de lo que ocurre con el baloncesto, el béisbol, el fútbol o el hockey, Papadakis señaló que Estados Unidos no alberga el fútbol profesional de más alto nivel. Los equipos con los aficionados más fieles -y los mayores presupuestos- están en Europa.

Papadakis dijo que los directivos de la USL esperan poder hacer que sus jóvenes jugadores sean más atractivos para los clubes europeos de lo que puede ser Next Pro. Además de albergar equipos profesionales en todo el país, la USL ha puesto en marcha una liga de academia con equipos juveniles que están oficialmente afiliados a los clubes profesionales locales.

El modelo se basa en el sistema europeo, y los responsables de la liga creen que los mejores jugadores jóvenes de Estados Unidos ascenderán de sus equipos juveniles a los clubes profesionales de la USL antes de trasladarse al extranjero.

“El mejor camino para que alcancen su cima, en términos de su carrera, será ir a jugar a su club local”, dijo Papadakis. “Si eres de Iowa, ve a jugar a la USL Pro Iowa. Y luego, si puedes llegar al siguiente nivel, el siguiente nivel sería Europa”.

El “hermano mayor” italiano del equipo de Des Moines

En estos momentos no se está trabajando en un equipo de academia en Des Moines, dijo Suttie. Pero si la USL Championship quiere preparar a los jugadores para carreras europeas, Krause es el tipo de propietario que la liga necesita.

Un año después de anunciar que esperaba añadir un nuevo equipo de fútbol en Des Moines, Krause compró el club Parma de la Serie A italiana por más de 100 millones de dólares en septiembre de 2020. Krause, cuyos antepasados emigraron de Italia, también está tratando de construir un nuevo estadio en Parma.

Gastón Brugman del Parma, a la izquierda, celebra con sus compañeros de equipo Giuseppe Pezzella, centro, y Yordan Osorio después de marcar el gol inicial durante un partido de fútbol de la Serie A entre Juventus y Parma, en el estadio Allianz de Turín, Italia.

Entre los actuales propietarios de equipos de la USL Championship, ninguno tiene vínculos tan fuertes con el fútbol europeo. El propietario del Miami FC, Ricardo Silva, es el que más se acerca, ya que anteriormente fue director general de la empresa que retransmitía los partidos del club italiano AC Milan. Los propietarios del El Paso Locomotive FC, por su parte, son inversores en un equipo que juega en la Liga MX, la principal liga mexicana.

Krause dijo que cree que el personal de su club italiano hará que su futuro equipo de Des Moines sea mejor. Dijo que los ojeadores del Parma pueden encontrar talentos internacionales que encajen bien en el nuevo club de Iowa. También cree que a los jugadores les gustará venir a Des Moines, sabiendo que su equipo tiene una conexión con Europa.

“Si encontramos a un jugador en Francia esta semana con el Parma, ese jugador puede decir: ‘Caramba, tiene más sentido para (mí) ir a jugar a Des Moines, Iowa, que venir al Parma’ porque todavía no está preparado para jugar a ese nivel”, dijo Krause.

También espera reforzar el rendimiento del equipo de Des Moines aprovechando el personal de análisis de datos de Parma.

Adoptando una práctica que es habitual en el Parma y en otros clubes europeos de alto nivel, los jugadores del Des Moines podrán llevar rastreadores GPS durante los entrenamientos para que los entrenadores puedan saber la distancia y la velocidad a la que corren antes de los partidos. Krause dijo que el personal del Des Moines podría utilizar el mismo sistema informático que utiliza el Parma y aprovechar las lecciones aprendidas por los investigadores del equipo italiano para determinar las cargas de trabajo de los entrenamientos de los jugadores de Iowa.

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“Tenemos un hermano mayor”, dijo Krause.

Desglose de la financiación

  • Coste estimado del estadio: 75 millones de dólares*.
  • Financiación total hasta ahora: 50 millones de dólares
  • Financiación de la Autoridad de Desarrollo Económico de Iowa: 23 millones de dólares**.
  • Financiación del condado de Polk: 5 millones de dólares
  • Financiación de donantes privados: 22 millones de dólares

* Fuente: Presentación de la ciudad de Des Moines en abril de 2021 a la Autoridad de Desarrollo Económico de Iowa

** La autoridad otorgó al proyecto una adjudicación preliminar en 2021, condicionada a que la ciudad haga una presentación más detallada este año.

Tyler Jett cubre el empleo y la economía para el Des Moines Register. Puede contactar con él en [email protected], 515-284-8215, o en Twitter en @LetsJett.

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