Como Marlén Mendoza convirtió su empatía y sus habilidades en un negocio

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Photo by Duane Tinkey. Illustration by Kate Meyer.
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Por Emily Barske Wood, Fearless

Narrado a Emily Barske Wood

Marlén Mendoza es la fundadora y directora ejecutiva de Mendoza Consulting, una empresa nacional de diseño comunitario centrada en la revitalización de comunidades desfavorecidas a través de recomendaciones políticas y soluciones de desarrollo económico. En septiembre, esta joven de 29 años fue nombrada directora asociada de asuntos externos del Latino Policy Forum del Chicago. Junto con Angie Jordan y Tasha Lard, codirigió un proyecto de mejora municipal en la zona sur de Iowa City. Como parte del proyecto, el trío creó un mercado anual de la diversidad, un mercado pop-up al aire libre que comenzó en el verano del 2021. El mercado llama la atención a unas 30 empresas propiedad de minorías y mujeres, con vendedores de comida, productos, servicios y actividades para toda la familia. Anteriormente fue subdirectora estatal de Iowa de la Liga de Ciudadanos Latinoamericanos Unidos (LULAC).

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La siguiente historia ha sido editada y resumida para mayor claridad.

El amor no es sólo romántico. El amor es la fuente de todo: las relaciones que construimos, la razón por la que nos levantamos cada mañana, por la que hacemos lo que hacemos por las personas más cercanas a nosotros. En el amor hay riesgos, porque siempre sabes que te pueden hacer daño.

Creo que hoy en día, en nuestra sociedad, se habla mucho de valerse por uno mismo y arreglárselas por sí mismo, lo cual tiene su parte de verdad y de equilibrio. Pero también creo que tienes que estar dispuesto a decidir liderar el trabajo -digo decidir porque cada día tienes que hacerlo-, es duro. No digo que sea fácil, pero tienes que levantarte cada día y decidir actuar y responder de forma cariñosa, intentando ser empático y compasivo, y comprendiendo que no todo es personal. 

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En el trabajo comunitario, tienes que hacerlo de esa manera. Siempre que intentas trabajar con un grupo de personas, primero tienes que conocerlas. Luego tienes que gustarles. Una vez que te conocen y les caes bien, se crea la confianza. La confianza se mantiene si hay un componente de “Oh, esta persona está aquí por las razones correctas. No va a hacerme daño. No están aquí para sacar algo a cambio. Puedo confiar en ellos porque sé que tienen en mente lo mejor para mí”. Ahí es donde siempre he asumido ese riesgo de decir: “Estoy siendo muy transparente contigo. No estoy aquí para pretender que voy a resolver tus problemas porque no puedo, pero estoy dispuesta a decirte que si estás dispuesto a salir de tu zona de confort y acercarte a la mesa para intentar entender como todos queremos lo mismo, si asumes ese pequeño riesgo, puedo prometerte que el trabajo se hará con amor para que todos podamos beneficiarnos de él”. 

Tenemos que volver a los fundamentos de la conversación. ¿Puedo llegar a conocerte? ¿Puedes llegar a conocerme y dejar de lado todo lo demás -suposiciones, prejuicios, lo que la gente nos ha dicho que creamos unos de otros- y limitarnos a escucharnos? 

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Toda mi vida, cuando he hecho eso, y lo he aprendido de mi madre, me he dado cuenta de por qué soy buena conectando. No es un superpoder, todo el mundo lo tiene, pero tienes que estar dispuesto a conocer y escuchar a todo tipo de personas. La razón por la que mi negocio ha tenido éxito es porque he llevado esa aguja en todo lo que he hecho. Eso es lo que me hace valiente.

Fotografía de Duane Tinkey.

Nací y crecí en Chicago. Vine a Iowa para estudiar. Solicité plaza en muchas universidades y la Universidad de Iowa fue una de las primeras que se puso en contacto conmigo y me dijo: “Queremos que vengas aquí. Vamos a apoyarte en todos los aspectos y a ocuparnos de todo”. Yo nací y me crié con una madre soltera. Tengo seis hermanos. Soy hija de enmedio. Mi madre siempre me enseñó que la educación era una herramienta de liberación. Ya sea formal o informal, nadie puede quitarte tu educación. Siempre pueden destruir a la persona, pero no pueden acabar con sus ideas. Nadie puede quitarte ni tus pensamientos, ni tu forma de ser. Siempre nos animó mucho a seguir nuestras pasiones. A mí siempre me gustó la escuela. Ese impulso y esa pasión por la educación me llevaron a la Universidad de Iowa.

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Me gradué en 2016. Estuve trabajando en Washington durante un par de años. Cuando llegó COVID, quería estar más cerca de mi familia. Iowa City fue un buen punto intermedio. He estado aquí desde finales de 2019.

Inicialmente comencé mi negocio por necesidad. Todo el mundo trabajaba a distancia. En D.C. había trabajado mucho en políticas y promoción en torno al desarrollo de la fuerza laboral y la educación secundaria. Me di cuenta de que no hay muchos trabajos de política aquí en Iowa City. Así que otra cosa intrépida que tuve que hacer fue darme cuenta de que tenía que mirar hacia dentro y preguntarme: “¿Quién eres y en qué eres buena?”. Es muy fácil distraernos y decirnos a nosotros mismos que realmente queremos algo cuando, en realidad, son otras personas las que te dicen que deberías hacerlo. Tuve que hacer una dura autorreflexión sobre lo que me veo haciendo y lo que realmente me gusta hacer. 

Se me dan bien las habilidades de comunicación en general. Ser capaz de hablar delante de la gente, ser capaz de comunicar lo que quiero decir, ser capaz de reunir a la gente en una sala y hacer que apoyen una visión compartida: muchas de estas habilidades son de organización. Así que decidí que quería dedicarme a Mendoza Consulting, principalmente para entrar en espacios y salas y ayudar a otras personas a averiguar hacia dónde vamos. ¿Cuál es nuestra estrella del norte? ¿Cuál es nuestra visión? Gran parte de mi trabajo se basa en la facilitación. 

Mis mejores amigas, Angie Jordan y Tasha Lord, trabajamos bien juntas porque tenemos el mismo modus operandi: hacer el trabajo con amor. Consultamos mutuamente todos los días. Nos preocupamos más por el bienestar integral de la persona, porque en cualquier trabajo que se haga, especialmente en el de desarrollo comunitario, como el que hacemos en la zona sur de Iowa City, para que las familias, los barrios y la comunidad prosperen, todo tiene que ver con el individuo y la familia. 

Se parece mucho a la jerarquía de Maslow. Estamos aquí para ayudar y decir: “¿Cómo podemos ponerle en contacto con las cosas que pueda necesitar?”. Realmente queremos ver cómo están las personas, cuidarlas y decirles: “¿Cómo podemos ayudarte? ¿Qué podemos hacer para que puedas hacerlo por ti mismo?” Porque tenemos que enseñar a la gente a pescar, y puedes hacerlo de una manera afectuosa o puedes hacerlo de una manera que a la gente no le va a gustar.

Cuando decidí poner en marcha el negocio, llegué a un punto en el que me dije dos cosas. Una, no tienes nada que perder. Todo es una experiencia de aprendizaje. Así que aunque esto no funcionara, ¿qué podía sacar de esta experiencia? Lo segundo fue que no busqué el negocio. Estaba en Iowa City, todo el mundo trabajaba a distancia y mis redes en la Costa Oeste y la Costa Este empezaron a ponerse en contacto conmigo. No tenía ni idea de toda la parte de consultoría del mundo de los negocios.

Pensé: “Bueno, es sólo hasta que encuentre un trabajo”. Y luego me encontré diciendo eso durante dos años. Entonces me di cuenta de que esta gente está contactando conmigo porque evidentemente tengo alguna forma de valor con esto. No era consciente de ese valor para mí. Como mujer, a veces simplemente haces cosas porque disfrutas haciéndolas. Para algunas personas puede ser la cerámica, la pintura o la escritura. Para mí, era la capacidad de organizar, comunicar y reunir a la gente. Simplemente sabía que me gustaba hacerlo. Pero una vez que te das cuenta de que tienes valor, ¿cómo cobras por ese valor? Monetizar lo que te apasiona fue lo más difícil para mí porque seguía teniendo esta idea de: “Bueno, si gano dinero con ello, entonces cambiará y lo odiaré”. Luchaba contra mí misma, pero luego me di cuenta de que era mi forma de autosabotearme y decirme que no iba a funcionar.

Mi madre es una persona muy religiosa. Yo me considero más espiritual. Pero mi madre siempre nos ha enseñado que, sean cuales sean los regalos que te den, debes multiplicarlos y devolverlos. Así que, por mucho que te den, se espera que hagas más. Decidí que estas son las habilidades que tengo y que debería exponerlas. 

Hice un pacto con mi yo superior y me dije: “Vale, ¿sabes qué, Marlén? Vamos a hacer esto. Vamos a empezar este negocio, sólo para demostrar que aquí no hay nada”. Así que literalmente me dije eso porque no quería empezar. Pensé: “No quiero hacer esto. Va a ser duro. Va a ser un reto. Tengo que poner mi nombre por ahí. Tengo que empezar una LLC “. Tenía miedo de ser un fraude. En el viaje de la iniciativa empresarial, te das cuenta de que todo el mundo está en el mismo barco. Todo el mundo tiene que empezar en alguna parte. Nada se hace por completo. Empiezas con pequeños pasos. 

No es una experiencia que se comparta tanto porque supongo que la gente no se siente cómoda manteniendo estas conversaciones. Un día estoy en numeros negativos y al siguiente, dos meses de numeros negativos. Te preguntas, ¿es esto lo que se supone que debería estar haciendo? Pero fue realmente un reto para mí mismo. Así que me dije: “Voy a hacerlo sólo para demostrar que lo hice y no funcionó. Entonces al menos sé que lo intenté”. También descubrí que claramente era algo que la gente quería de mí. 

Ilustración de Kate Meyer.

Cuando era más joven, cada vez que tenía un sentimiento de emociones abrumadoras, encontraba formas de distraer mi malestar. Siempre. No quería prestar atención a esos sentimientos. Prefería enterrarlos, reprimirlos y distraerme. Pero de lo que me di cuenta cuando me hice mayor es de que no es bueno seguir enterrando tus emociones y cómo te sientes porque esos sentimientos no son malos ni buenos, simplemente son válidos. Simplemente es lo que sientes.

Siéntate con el malestar y no te distraigas. Pregúntate: “¿Por qué me siento así?”. Cuando observes tu interior, tendrás esa autorreflexión, y así es como empiezas a saber quién eres. Cuando sabes quién eres, todo lo demás encaja. Porque cuando sabes quién eres, todo duele menos: Lo que la gente dice de ti, lo que la gente piensa de ti, los insultos, cómo te ven los demás. ¿Por qué? Porque sabes quién eres. Creo que, sobre todo a las mujeres jóvenes, no se nos dice esto lo suficiente. Estamos constantemente hipervigilantes sobre cómo se sienten los demás o asegurándonos de que cuidan de los demás.

No digo que a todas las mujeres les pase, pero es muy natural que seamos más conscientes de nuestro entorno. Tenemos esa ventaja que otras personas no tienen, como nuestros colegas masculinos. Tenemos que recordarnos a nosotras mismas: “No. Está bien que tenga estas emociones. Está bien que me sienta como me siento. Déjame sentarme con eso y reflexionar”. Cuando haces la autorreflexión de sentarte contigo misma y con tus emociones, empiezas a aprender a sentirte cómoda contigo misma. 

¿Qué significa no tener miedo?

Para mí, la palabra valiente significa hacer algo difícil cuando te sientes muy incómodo. Es enfrentarse a la incomodidad. De eso se trata.

Todos podemos hacerlo. Y puede ser algo muy pequeño. No tiene por qué ser algo muy grande, porque en la vida, todo lo que hacemos empieza siendo muy pequeño. Así que sólo tienes que dar el primer pequeño paso para aceptar sentirte incómodo y sentirte incómodo con lo que sea. Eso se acumula y la próxima vez que no tengas miedo, te enfrentarás a algo que sea un poco más grande, y luego un poco más grande.

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