DES MOINES, IA - April 29: Narciso Crook #11 of the Iowa Cubs takes the field before an International League game between the Iowa Cubs and the Indianapolis Indians at Principal Park on Friday, April 29, 2022 in Des Moines, Iowa. (Photo by Dylan Heuer)
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Por Tommy Birch, Des Moines Register

Unas horas antes de que los Iowa Cubs jueguen contra los Indianapolis Indians el 28 de abril, el jardinero Narciso Crook se sitúa en el home plate y golpea un lanzamiento de práctica de bateo lanzado por el entrenador de pitcheo Ron Villone. Crook golpea la pelota con tanta fuerza -con una velocidad de 111 mph- que vuela por encima de la pared del jardín izquierdo del Principal Park y llega al estacionamiento.

“Creo que le dio a mi coche”, bromea el jardinero de Iowa Greg Deichmann.

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Según recuerda Crook, lleva mucho tiempo pegando jonrones así.

DES MOINES, IA – 16 de abril: Narciso Crook #11 de los Iowa Cubs batea contra los Toledo Mud Hens durante un partido de la Liga Internacional en Principal Park el sábado 16 de abril de 2022 en Des Moines, Iowa. (Foto de Dylan Heuer)

El jugador de 26 años no empezó a jugar al béisbol hasta los 11 años. Pero tan pronto como Crook cogió un bate, empezó a hacer jonrones. El éxito temprano le ayudó a desarrollar un amor por el juego. Y puede que le haya salvado la vida.

“Si no fuera por el béisbol, no sé dónde estaría”, dijo su hermana, Estefany Crook García, al Des Moines Register.

El béisbol mantuvo a Crook a salvo de las calles de su barrio mientras crecía. Lo mantuvo alejado de los problemas que podrían haber surgido al vivir en una de las capitales más peligrosas de Estados Unidos. Y, ahora, le ha dado una plataforma para, con suerte, marcar la diferencia a cualquiera que venga a verle jugar.

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“Me encanta el béisbol”, dice Crook. “Me encanta lo que hago. Creo en mí mismo. Creo que soy un jugador de las Grandes Ligas”.

Narciso Crook se traslada a Estados Unidos y descubre el béisbol

Crook cree que su capacidad atlética se desarrolló mientras vivía en su país natal, la República Dominicana. Cuando Crook tenía unos 7 años, empezó a trabajar en una granja situada a una hora de donde vivía su familia. Su madre lo dejaba todos los viernes y lo recogía el domingo. Crook recogía cocos y frutas, y ayudaba a arrear el ganado.

“Creo que adquirí la fuerza de un granjero”, dijo Crook.

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Crook y sus hermanas se trasladaron a Estados Unidos cuando él tenía 11 años para estar con su madre, que ya se había ido allí en busca de mejores oportunidades. No fue fácil encontrarlas.

Consiguieron un hogar en una zona dura y pobre de Trenton, Nueva Jersey. La ciudad figuraba este año entre las peores capitales de estado para vivir, según WalletHub, que tenía en cuenta aspectos como el nivel de vida, la asequibilidad y la fortaleza económica.

Crook y sus hermanas vieron peleas, pandillas y traficantes de drogas. Podría haber sido fácil verse envuelto en todo ello, especialmente para alguien tan joven como Crook, que no tenía amigos y no hablaba nada de inglés cuando se mudó a Estados Unidos.

“No era una zona agradable”, dijo Crook García.

Su padrastro de entonces, Al Darby, un ex tight end de la NFL, trató de mantener a Crook alejado de los problemas. Pensaba que el deporte era la forma perfecta. Cuando Crook tenía 11 años, Darby le llevó a una prueba de fútbol americano. A Crook le asustaron los duros golpes. Probó el baloncesto, pero dijo que nadie le pasaba la pelota porque no hablaba inglés. Luego probó con el béisbol.

Su primo, que ya participaba en las ligas menores, le dijo a Crook que debía probar. Crook tenía un talento natural para el atletismo y la fuerza. No sólo golpeaba las pelotas de béisbol, sino que las bateaba a un ritmo inusitado. Durante su primera temporada, Crook dijo que había bateado unos 20 jonrones en 20 partidos. Se enganchó. Y tal como esperaba Darby, lo mantuvo alejado de los problemas.

“Desde el principio, el béisbol fue algo que se me dio bien y que disfruté”, dijo Crook.

Le ayudó a encajar y a hacer amigos. También se mantuvo ocupado cuando no estaba en el campo. Crook aprendió inglés por su cuenta escuchando música de Eminem, 50 Cent y Lil Wayne y llegó a dominarlo a los 14 años.

Y siguió bateando jonrones y convirtiéndose en una estrella en el campo de béisbol.

Crook asistió al Rowan College de South Jersey y fue seleccionado por los Cincinnati Reds en la 23ª ronda del Draft de la MLB de 2013. Firmó por 100,000 dólares. Pasó ocho años en las ligas menores con los Reds y luego firmó un acuerdo de liga menor con los Cubs antes de la temporada 2022.

“El béisbol realmente fue una forma de asegurarse de que se mantuviera centrado”, dijo Crook García. “Una vez que estuvo en el campo y realmente se dio cuenta de que amaba lo que estaba haciendo, no se preocupó por nada más”.

Narciso Crook cambia autógrafos por actos de generosidad

Durante los entrenamientos de primavera, Crook empezó a hacer algo único.

Cuando se paraba a firmar autógrafos a los niños, les proponía un trato. Crook les firmaba, pero quería que se comprometieran a hacer una cosa buena por otra persona en las dos semanas siguientes. Cualquier cosa. Sólo tiene que ser algo.

“Haz una buena acción”, dijo Crook. “Cambia la vida de alguien. Haz algo positivo en tu comunidad. Y eso es todo”.

Narciso Crook está en su primera temporada con los Iowa Cubs. El jardinero ya se ha convertido en un favorito de los fanáticos en Des Moines.

Crook dijo que uno de los padres de un niño por el que firmó se puso en contacto con él en Facebook para decirle que su hijo llevó a cabo ese acto bondadoso. El padre escribió que planeaba volver a otro partido y hacer otro trato con Crook.

“Es genial con los aficionados”, dijo el gerente de Iowa, Marty Pevey.

Durante el viaje de Iowa a Louisville a principios de la temporada, los aficionados acudieron al banquillo de Iowa para visitar a Crook, que solía jugar en el equipo. No es ninguna sorpresa. Tiene ese tipo de personalidad contagiosa, dijo Brennen Davis, el mejor prospecto de la organización de los Cubs, según MLB Pipeline. Crook se ha convertido en un mentor para los jugadores de la joven plantilla de Iowa, incluido Davis.

“Su comportamiento y la persona y el hombre que es, es realmente impresionante”, dijo Davis. “Todo el mundo quiere estar cerca de un tipo así”.

Ese impacto positivo que puede tener en la gente es parte de la razón por la que Crook ha permanecido en las ligas menores todos estos años, a pesar de no haber llegado nunca a las grandes ligas. Sabe que, incluso en las ligas menores, sigue teniendo una gran plataforma. Además, ama el juego que le ha dado tanto a lo largo de los años.

“La gente que puedo tocar y los cambios que puedo hacer en la comunidad”, dijo Crook, “eso es enorme para mí”.

Tommy Birch, reportero de deportes y reportajes del Register, trabaja en el periódico desde 2008. Es el periodista deportivo del año en Iowa en 2018 y 2020. Ponte en contacto con él en [email protected] o en el 515-284-8468. Síguelo en Twitter @TommyBirch.

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