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Por Kendall Crawford, Radio Pública de Iowa

El aula de Jen Conrad en la escuela primaria Kingsley-Pierson del condado de Plymouth tiene todos los atributos de un espacio de aprendizaje normal.

Hay libros de colores, lápices afilados y pupitres decorados con los nombres de cada alumno.

Pero entre los elementos básicos de la clase, también hay robots de diferentes tamaños que revolotean por la alfombra gris. Todos ellos son controlados por alumnos de cuarto grado como Brylee Lewis, que puede programar la velocidad o la lentitud con que se mueven mediante un conjunto de instrucciones llamado código.

“Mi parte favorita es cómo los robots pueden moverse sin un controlador”, dijo Lewis, mientras terminaba una tarea de codificación en clase. “Es simplemente divertido”.

La escuela primaria Kingsley Pierson, que se encuentra en la pequeña ciudad rural de Kingsley, es una de las 12 escuelas primarias de todo Iowa que recibieron un subsidio en 2019 para llevar la informática a las aulas. Las escuelas, que tienen un 40 por ciento de estudiantes con almuerzo gratuito o reducido, han comenzado a integrar la programación en cada lección este año.

Los educadores de Iowa esperan que estas escuelas primarias centradas en las ciencias de la computación puedan ayudar a nivelar el campo de juego de la educación. A través del programa “Computer Science is Elementary”, esperan que los niños de todos los grupos demográficos se vean a sí mismos como programadores.

“Vamos a necesitar más informáticos, ya sean programadores o creadores, los vamos a necesitar ahora. Las habilidades que estamos enseñando a los niños, serán capaces de tomarlas y transformarlas en carreras”, dijo.

Los alumnos de la escuela primaria Loess Hills se concentran en la programación de un robot para completar su tarea.

Antes de que la escuela primaria Kingsley-Pierson recibiera su subsidio de 50.000 dólares, el distrito escolar ni siquiera tenía un ordenador para cada alumno. Pero ahora, los profesores utilizan números binarios y animaciones llamadas “sprites” en sus lecciones diarias.

La tecnología ha aportado un nuevo nivel de participación de los alumnos en las aulas.

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“Tienes [los robots] sentados en el mostrador, y ya están perdiendo la cabeza”, dice Cassie Compton, profesora de primaria del colegio. “Enseguida, por la mañana, entran, lo ven y dicen: ‘Oh, ¿hacemos eso hoy?’. Siempre están deseando hacerlo”.

Los profesores esperan que este compromiso se convierta en posibles carreras para sus alumnos. Se calcula que entre 2020 y 2030 los puestos de trabajo en informática crecerán un 22%, más rápido que la tasa media de crecimiento del 8%, según la Oficina de Estadísticas Laborales de Estados Unidos. Pero, estas carreras bien pagadas están dominadas por hombres blancos.

“No hay límite para tu creatividad. Puedes hacer lo que quieras”.

Reed Wuebker, alumno de cuarto grado de la escuela primaria Perry

Sean Roberts, vicepresidente de asuntos gubernamentales de Code.org, una organización sin fines de lucro que aboga por las ciencias de la computación en las aulas y ayuda a desarrollar el plan de estudios, dijo que esta composición desproporcionada puede atribuirse a la falta de acceso temprano a la materia.

Roberts dijo que cuando los niños llegan a la escuela secundaria, ya se han formado una idea de sus capacidades y sus limitaciones. A veces, esas nociones pueden estar basadas en estereotipos raciales o de género, dijo.

“Así que si realmente queremos que esto sea fundamental para todos los estudiantes, tenemos que asegurarnos de que todos los estudiantes tengan acceso a ello desde el principio”, dijo Roberts. “Tienen que saber que son buenos en esto y que pueden tener éxito desde el principio”.

Las escuelas participantes ya están empezando a ver cómo las lecciones de codificación influyen en la confianza de sus jóvenes estudiantes. La directora regional de STEM de Iowa, Mary Trent, dijo que esta asignatura se adapta perfectamente al pensamiento creativo y abierto de los jóvenes estudiantes.

Dijo que la codificación es un lenguaje más en el que pueden aprender. Puede integrarse en la lectura, los estudios sociales e incluso en la clase de gimnasia. Cuando empiezan a dominar el lenguaje de la programación, dice que la visión que tienen los estudiantes de sí mismos cambia.

“Cuando ves ese momento de sorpresa de un estudiante cuando lo descubre, o resuelve el problema, y es todo suyo, realmente se animan como ‘Oh, Dios mío, lo hice'”, dijo. “Creo que también es fundamental que se sientan orgullosos de sí mismos”.

En la escuela primaria Denison, en el oeste de Iowa, el integrador de tecnología Darin Johnson dice que ha visto a niños de tan corta edad como los de preescolar experimentar con la programación de nuevas maneras.

“Tienes niños que utilizan esos términos como algoritmo y programa y bucle”, dijo. “¿Quién habría pensado hace unos años que se sentirían cómodos con esos conceptos?

Los educadores estatales vieron por primera vez el potencial transformador de la programación en la escuela primaria Loess Hills. La escuela de Sioux City comenzó hace seis años como una de las primeras escuelas de programación de primaria del país, lo que la convierte en el modelo de lo que es la informática en las escuelas de primaria de Iowa hoy en día.

La escuela colabora con empresas, desde la policía hasta las granjas, para mostrar a los jóvenes estudiantes cómo la informática puede utilizarse en cualquier carrera.

La directora, Tami Voegeli, dice que ha descubierto que la codificación no es sólo para sus alumnos de alto rendimiento o superdotados. Los educadores son capaces de conocer a los estudiantes sin importar su nivel.

“Te sorprendería lo que los niños pueden hacer. Ya sea en los niños de diferentes idiomas, o nuestros niños con necesidades especiales, quiero decir, que han hecho algunas cosas realmente grandes y tenían un gran orgullo en lo que han hecho”, dijo Voegeli. “Y, con suerte, eso les llevará al éxito en su vida también, porque tendrán habilidades adicionales y simplemente confianza”

“Si realmente queremos que esto sea fundacional para todos los estudiantes, tenemos que asegurarnos de que todos los estudiantes tengan acceso a ello desde el principio”.

Sean Roberts, vicepresidente de asuntos gubernamentales de Code.org

Los educadores de Iowa dijeron que es demasiado pronto para medir el éxito del programa hasta ahora, pero que se sienten alentados por los niveles de compromiso de los estudiantes.

La directora asociada del Consejo Consultivo STEM del Gobernador de Iowa, Carrie Rankin, dijo que espera ver los mismos resultados que han recibido de otros programas estatales STEM, como el programa Scale-Up, que aporta educación adicional en matemáticas y ciencias a los estudiantes de todo Iowa.

Los datos han demostrado que este programa conduce a un mayor rendimiento en materias como las matemáticas, las ciencias y la lectura. Los estudiantes universitarios de Iowa que participaron en el programa STEM Scale-Up en los grados K-12 tenían un 22% más de probabilidades de especializarse en un campo STEM.

El éxito de estos programas ha hecho que los programas de informática sean una prioridad en el estado. En 2020, la gobernadora Kim Reynolds firmó un proyecto de ley que hará que las clases de informática sean un requisito para los grados de K-12. Cada aula tendrá que tener un curso designado para enero de 2023.

Rankin dijo que espera que el impulso continúe impulsando a los estudiantes a aspirar a ser informáticos.

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“Es comunicación. Es fracasar y aprender del fracaso. Es la capacidad de presentación. Se trata de todo un conjunto de cosas, no sólo de la parte tecnológica”, dijo Rankin. “Va más allá de la informática, son lecciones de vida”.

Lillian Lucht, alumna de cuarto curso de la escuela primaria Perry, en el centro de Iowa, ya ha decidido que quiere ser programadora cuando sea mayor.

Dice que ha mejorado mucho en el poco tiempo transcurrido desde que la escuela incluyó la codificación en su plan de estudios. Cuando su profesor le pidió por primera vez que programara, no estaba segura de poder terminar su tarea.

“Estaba muy asustada. Sentía que no podía hacerlo. Pero ahora, si mi profesor me pidiera que hiciera un proyecto de codificación, diría: `Bien, hagámoslo'”, dijo.

Ahora se siente orgullosa de sus nuevas habilidades de codificación. Dice que le hacen sentir que sus posibilidades son infinitas.

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