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Por Natalie Krebs, Side Effects Public Media

El ex marido de Nancy llevaba casi una década sobrio cuando llegó la pandemia.

Al poco tiempo de estar encerrado, dijo que su comportamiento cambió. Nancy lo relacionó rápidamente con la bebida.

“Básicamente, dormía todo el día y estaba despierto toda la noche”, dijo.

Side Effects Public Media sólo utiliza el nombre de pila de Nancy para proteger su privacidad y la de su ex marido.

Nancy, que vive en West Des Moines (Iowa), no está segura sobre el motivo de su recaída, pero dijo que su ex marido se enfrentaba a muchos factores de estrés relacionados con la pandemia. Ya no iba a su trabajo debido a los cierres por la pandemia, y tuvo problemas cuando sus reuniones de Alcohólicos Anónimos se cambiaron a Internet.

“Es una persona social: le gusta estar con sus amigos de AA, disfruta de la conexión”, dijo Nancy. “Y cuando no puede hacerlo, es un cambio brusco”.

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También afectó a Nancy.

“Me estaba enfadando más y más y no sabía qué hacer, dónde ir”, dijo.

Un terapeuta la remitió a un grupo Al-Anon para amigos y familiares de personas que luchan contra el consumo de alcohol. Dice que le ayudó mucho. Pero mientras la pandemia continuaba, el ex marido de Nancy seguía luchando y fue hospitalizado varias veces por beber.

Recientemente, Nancy dijo que su ex marido está mejor. Ha estado asistiendo a sus reuniones de AA durante los últimos meses. También ha mejorado su amistad.

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“Ahora mismo está disfrutando de la sobriedad”, dijo. “Así que nos va muy bien”.

Desde el comienzo de la pandemia de COVID-19, el consumo de alcohol se ha disparado, y ya se están viendo las repercusiones sanitarias del aumento del consumo de alcohol. El número de certificados de defunción que incluyen el alcohol como factor se disparó entre 2019 y 2020, según un estudio revisado por homólogos del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo publicado en marzo.

“Encontramos un aumento del 26% en las muertes, lo cual es enorme dado que en los últimos 20 años, estábamos viendo tal vez un aumento del 2% por año”, dijo Aaron White, el investigador principal del informe y el asesor científico principal del director en el NIAA.

Si se tienen en cuenta los datos provisionales de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU., surge otra tendencia: Entre los adultos menores de 65 años, hubo más muertes relacionadas con el alcohol que con el COVID en 2020.

Pero incluso antes de que el COVID golpeara, el uso y el abuso del alcohol ya era un problema creciente en gran parte de los Estados Unidos, incluido el Medio Oeste. Los datos federales de 2018 muestran que estados como Iowa, Missouri e Illinois tenían algunas de las tasas más altas de consumo excesivo de alcohol en el país.

Un aumento del consumo de alcohol, sin apoyo de salud mental

El estudio federal sobre las muertes relacionadas con el alcohol durante la pandemia encontró que las muertes aumentaron en todas las categorías de grupos de edad para aquellos que tienen 21 años o más, con el mayor aumento en los adultos más jóvenes.

Las muertes relacionadas con el alcohol aumentaron un 37% para las personas de 25 a 34 años, y un 40% para las de 35 a 44 años. Esto se compara con un aumento del 26 por ciento en todos los grupos de edad.

“Las personas que estaban sometidas a más estrés durante la pandemia, las que tenían problemas preexistentes de ansiedad o depresión o las que bebían en exceso eran más propensas”, dijo White. “Pero en general, sólo hubo un cambio ascendente en el consumo de alcohol en todo el país”.

Alison Lynch, psiquiatra y médico de familia especializada en el tratamiento de adicciones en los Hospitales y Clínicas de la Universidad de Iowa, dijo que ha notado este aumento en los adultos más jóvenes, que acuden con etapas avanzadas de la enfermedad hepática relacionada con el consumo de alcohol a largo plazo.

” Casi todas las semanas, creo que vemos a alguien que viene y que realmente ha comenzado a beber más durante la pandemia … y en realidad no ha tenido ningún tipo de tratamiento hasta ahora – un año y medio, dos años en él “, dijo. “Y ahora tienen ictericia y tienen insuficiencia hepática”.

Gran parte de este aumento en el consumo de alcohol está relacionado con la lucha de las personas por los problemas de salud mental durante la pandemia, dijo Lynch.

“Creo que parte del problema es que no teníamos suficientes recursos para hacer frente a la salud mental antes de la pandemia, y ahora la necesidad ha aumentado”, dijo. “Así que ahora, muchas personas tienen esta necesidad, y no pueden obtener ayuda”.

La misma escasez de recursos se da en el caso de las personas que buscan ayuda para la dependencia del alcohol, dijo Lynch.

Existen muchas opciones de tratamiento, desde la terapia hasta los medicamentos. Sin embargo, Lynch dijo que el sistema de atención sanitaria sigue estigmatizando la adicción, lo que puede dificultar que las personas reciban el mejor tipo de tratamiento.

“Gran parte de nuestro sistema sanitario centrado en la adicción ha sido muy crítico, vergonzoso, con muchas barreras y poca tolerancia, por lo que es difícil entrar”, dijo Lynch. “Pero si entras y tienes algún tipo de consumo de sustancias, te echan del tratamiento. Todo eso está obsoleto y, en mi opinión, no es una buena atención, y los datos no lo respaldan”.

Además de todo esto, Lynch dijo que la sociedad en general fomenta el consumo de alcohol como mecanismo de afrontamiento.

“Hemos perpetuado totalmente esta idea de que el alcohol es una forma adecuada de manejar el estrés, de relajarse al final del día, de lidiar con todo tipo de problemas de salud mental”, dijo.

Un problema de política y recomendaciones de solución

El alcohol se ha vuelto mucho más accesible en Iowa en los últimos años, dijo Stacie Schroeder, directora de la coalición de la North Fayette Valley Community Coalition en el noreste de Iowa.

“Ahora hay más establecimientos con licencia que nunca”, dijo. “Permitimos el envío directo de vino. Permitimos que las cervecerías vendan y rellenen bidones. Ahora tenemos entrega de alcohol por parte de terceros”.

Schroeder también es miembro de la junta ejecutiva de la Alianza de Coaliciones para el Cambio de Iowa y formó parte de un grupo de trabajo del departamento de salud estatal destinado a prevenir las muertes relacionadas con el alcohol.

Estas muertes aumentaron un 73 por ciento de 2008 a 2019, según las cifras estatales.

“Dependemos mucho del alcohol para celebrar eventos y actividades de la vida. Siempre está en las bodas y, desafortunadamente, en las graduaciones, incluso cuando son graduaciones de la escuela secundaria”, dijo. “Lo celebramos con alcohol. Es algo cultural para nosotros”.

Algunos estados como Iowa actúan como único mayorista de alcohol, lo que significa que parte de los fondos de las ventas de alcohol se destinan a lugares como el fondo de ingresos generales del estado, los gobiernos locales de las ciudades y los condados, e incluso a programas de prevención del abuso de sustancias.

Las ventas de alcohol generaron 149 millones de dólares en el año fiscal 2020, según datos del departamento de salud del estado.

Schroeder dijo que este modelo ha impulsado las ventas de alcohol como una herramienta de desarrollo económico.

“Con el número de cervecerías que están apareciendo, y los destiladores nativos y los vinos nativos, se ha enfocado mucho en el estado como desarrollo económico”, dijo,

En diciembre, el grupo de trabajo estatal sobre muertes relacionadas con el alcohol publicó un informe en el que aconsejaba al estado tomar medidas para disminuir las muertes relacionadas con el alcohol, como aumentar los precios del alcohol y la vigilancia de la salud pública y limitar la cantidad de establecimientos que pueden vender alcohol.

“Es un enfoque un poco más amplio que el de ‘no lo hagas porque es malo para ti'”, dijo Schroeder, y añadió que las anteriores campañas estatales dirigidas al consumo excesivo de alcohol a través de anuncios de servicio público fueron mal recibidas por los habitantes de Iowa.

Pero Schroeder dijo que tiene la esperanza de que haya un lado positivo en estas sorprendentes tendencias de consumo de alcohol, ya que más personas pueden ser empujadas a reevaluar el papel que el alcohol juega en sus vidas.

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“Reconocer, por ejemplo, ‘Oye, ¿quizás tengo que tomar alcohol en la fiesta de graduación del instituto? ¿Lo necesito para relajarme un viernes por la noche? ¿O debería ir a dar un paseo?”, dijo.

Aaron White, del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo, dijo que esta pandemia ha tenido un “efecto polarizador” sobre el alcohol.

“Estamos viendo más consumo y daños”, dijo, “pero también más gente interesada en cosas como el enero seco y el octubre sobrio, y los distintos meses del año en los que la gente suele tomarse un respiro para analizar su relación con el alcohol y decidir si quiere seguir haciendo lo que está haciendo o quiere hacer algunos cambios”.

Este reportaje es fruto de la colaboración entre la Radio Pública de Iowa y Side Effects Public Media, una colaboración de noticias sobre salud pública con sede en WFYI. Sigue a Natalie en Twitter: @natalie_krebs.

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