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Hola America y Hola Iowa presentan la Serie Especial del Mes de la Herencia Hispana: Orgullo Hispano, pioneros y líderes latinos que nos inspiran en las comunidades de Iowa e Illinois.

 

Por Jeff Hutton, Corresponsal de Hola Iowa

 

DES MOINES – Decir que los primeros años de vida de Al Mena fueron difíciles es apreciar incompletamente.

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A los 9 años, fue traído a los Estados Unidos desde su Guatemala natal; su familia buscaba una mejor forma de vida.

Uno de los recuerdos más remotos de Mena cuando su familia emigró de Guatemala fue la espera en una granja donde los coyotes habían llevado a su familia junto con muchas otras personas justo después de que cruzaran la frontera de los EE.UU.

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“En este momento llevábamos días sin comer y estábamos muy hambrientos. Los coyotes estaban comiendo Kentucky Fried Chicken y cuando salieron por un rato mis hermanos y yo hurgamos en las cubetas de KFC que habían tirado en busca de sobras”, dijo. 

“Cuando eres un niño hambriento no te importa lo que la gente pueda decir. Estoy seguro de que mi madre debió sentirse avergonzada, pero creo que prefirió vernos un poco satisfechos que seguir pasando hambre”. 

Y si el viaje a los Estados Unidos no fuera lo suficientemente angustioso, como inmigrante indocumentado y como parte de una familia que sufre para llegar a fin de mes, Mena no lo tendría fácil en este país.

En sus dos primeros años en los Estados Unidos, no fue a la escuela y la vida en Florida, donde finalmente llegó, fue una dura prueba para él y sus padres.

“Éramos los más pobres entre los pobres”, dijo Mena.

Finalmente, el joven Mena fue a la escuela pero ya estaba atrasado en comparación con sus compañeros de clase y el inglés no era su lengua materna. Pero perseveró, dominó el inglés y comenzó a demostrar que podía aprender y tener éxito.

“Sabía que tenía aspiración y que no deseaba quedarme sin un futuro”, dijo Mena.

Y con eso se fijó tres objetivos: convertirse en ciudadano estadounidense, comprar una casa e ir a la universidad.

En la década de 1990 se convirtió en residente legal de los Estados Unidos gracias al empleo de sus padres, pero los problemas familiares y las dificultades financieras resultaron difíciles y Mena abandonó la escuela preparatoria. 

“No era el mejor chico y vivíamos en la parte mala de la ciudad. La escuela ya no era una prioridad”, admitió.

Sin embargo, el dejar la escuela no significaba que los objetivos de Mena estuvieran fuera de su alcance, pero necesitaba la inspiración y el impulso para hacer un cambio positivo. Comenzó a trabajar a tiempo completo para ayudar a su familia, pero el deseo de financiar una eventual educación universitaria le pesaba mucho.

A los 24 años, y poco después de los ataques del 11 de septiembre en los Estados Unidos, Mena decidió que el ejército podría ser una forma de ayudar a pagar la universidad, centrarse en ser un ciudadano más productivo y devolverle algo a su país adoptivo. 

“Muchas cosas estaban pasando en mi vida”, dijo. “Pero había un punto en el que me di cuenta de que tenía que dar algo a cambio. Sí, ir al ejército me ayudaría económicamente a ir a la universidad, pero alistarme me daría un sentido de orgullo. Quería ser un ser humano decente”.

Mena entró en el Cuerpo de Marines en abril de 2002.

“El entrenamiento básico fue muy duro”, dijo. “Siempre he sido un trabajador duro y esto realmente me atrajo. Allí aprendí que hay que ser el más fuerte y el más inteligente. Y descubrí que era una influencia tranquilizadora” Mena se convirtió en sargento de pelotón rápidamente por sus habilidades y su ética de trabajo.

Al Mena
Photo by Ruben Rodriguez

Fue mientras estaba en los Marines que uno de sus superiores le preguntó si ya era ciudadano estadounidense. Dijo que no y el superior le dijo que fuera al departamento legal para rellenar el papeleo para convertirse en ciudadano.

“En ese momento no estaba en mi mente solicitar la ciudadanía, sólo lo hice porque él me dijo que lo hiciera”, dijo. “Y así es el destino, así es como me convertí en ciudadano de los Estados Unidos.”

A lo largo de su carrera, Mena ha prestado servicio en los Estados Unidos y en todo el mundo, incluyendo etapas en Hawai, Alemania, Japón, el norte de Virginia y ahora reside en Des Moines. Durante su estancia en el extranjero, formó parte del nuevo desarrollo de los Marines sobre un sistema de seguimiento de los Marines heridos y muertos, ayudando en las evacuaciones médicas fuera de Irak y Afganistán. Tras un grave accidente de entrenamiento en Hawai, donde se rompió la espalda, Mena se recuperó y ayudó en otros aspectos de la vida militar, incluida la formación de reservistas, lo que tuvo un impacto positivo en aquellos con los que sirvió. 

Mena, ahora sargento E6, está muy agradecido por la oportunidad de servir a su país.

Sí, hay algunos momentos desgarradores, incluyendo la pérdida de muchos amigos y colegas. Pero sabe que para él las recompensas han sido mayores. 

“En lo que respecta a mi participación en el Cuerpo de Marines, puedo decir honestamente que lo he dado todo. Ha sido una experiencia de humildad. Me han dado la oportunidad no sólo de servir en los Marines, sino de luchar por lo que este país cree.”

Como inmigrante, el Sargento Mena se opone al concepto de que los inmigrantes son el enemigo.

“No todo el mundo es un criminal, no todo el mundo está aquí para odiar y simplemente conseguir cosas”, dijo. “Quería retribuir y me siento honrado de haberlo hecho”. 

A dos años de su jubilación, el sargento Mena permanecerá en Iowa. En ese momento, sus opciones son ilimitadas. 

“Des Moines tiene varias organizaciones que ayudan a los inmigrantes indocumentados, como yo lo fui una vez. Tengo muchos amigos aquí y todos estos individuos contribuyen a ayudar a nuestra gente a ser exitosos y ciudadanos productivos”.

Cuando se unió a los Marines, la idea de ayudar a financiar la universidad fue la razón principal para alistarse. Pero servir en los Marines significó que la universidad fue postergada. Sin embargo, a Mena sólo le faltan tres créditos para obtener su título de asociado, y después de su retiro planea terminar la escuela.

“Todavía me queda mucha lucha por delante”, dijo. “Seguiré tomando cursos y me fijaré la meta de continuar mi educación”.

Dijo que hacerlo servirá, espera, como inspiración no sólo para sus hijos, sino para todos los que piensan que es imposible. Y Mena entiende perfectamente los obstáculos. Desde su peligrosa entrada en los Estados Unidos, hasta vivir en la pobreza en Florida y no hablar inglés desde el principio, Mena es ahora una historia de éxito americano.

“Acabo de comprar una casa, estoy listo para jubilarme de los Marines y soy un ciudadano”, dijo. “Ni siquiera lo pensé, pero una vez que empecé a ver lo que podía hacer, me sorprendió y me asustó porque me dio una visión de lo que podría ser mi vida”.

Pero Mena es categórico en cuanto a que aunque siempre habrá desafíos y escépticos en cada esquina, uno siempre debe tener una visión de cosas mejores. “Tienes que avanzar, ser una buena persona, ser un buen ser humano, ser un buen marine, ser un buen padre y hacer lo mejor que puedas”, dijo. Y Mena dijo que incluso si estás satisfecho de cumplir con los objetivos, establece nuevos y construye sobre los logros que ya has alcanzado. “Cuanto más tiempo vivas según esas reglas, más feliz serás. Siempre da lo mejor de ti, no importa de dónde vengas, cosas buenas le pasan a la gente buena.”

 

Al Mena y su familia.

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