Investigadores de la UI encuentran niveles altos de plomo en el agua potable de las escuelas de Iowa

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University of Iowa researchers tested water fountains and faucets in eight Iowa schools, and found some of the samples had lead in concentrations above 15 parts per billion. The U.S. Environmental Protection Agency has set 15 ppb as the level where water systems need to fix the problem. Courtesy Of Wikimedia Commons
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Por Katie Peikes, Iowa Public Radio News

 

Investigadores de la Universidad de Iowa han encontrado niveles altos de plomo en el agua potable de algunas escuelas de Iowa, pero no está claro hasta qué punto llega este problema.

 

El plomo es una toxina que puede dañar la salud humana, puede provocar problemas como la anemia y daños en los riñones y el cerebro, e incluso puede causar la muerte a concentraciones muy altas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Tanto el CDC como la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos dicen que no hay ningún nivel de plomo que sea seguro en la sangre de los niños.

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El Centro para los Efectos de la Contaminación Ambiental en la Salud de la Universidad de Iowa comenzó a realizar pruebas de plomo en las fuentes de agua potable de las escuelas y en los grifos de las aulas en la primavera de 2019. Se revisaron todas las fuentes y grifos de ocho escuelas y se les dio dinero a las escuelas para que los quitaran y reemplazaran si era necesario. El centro planeó hacer pruebas en otras dos escuelas de Iowa, pero se detuvo debido a la pandemia.

 

David Cwiertny, director del centro y profesor de ingeniería civil y ambiental de la UI, dijo que el plomo puede provenir de una gran variedad de fuentes como bebederos, tuberías y cañerías.

 

“Por lo tanto, puede ser un problema muy difícil de resolver porque puede ser altamente localizado”, dijo Cwiertny. “Un grifo en un aula puede estar bien. En otro salón, puede haber niveles de plomo inseguros”.

 

Entre las muestras que tomaron, los investigadores analizaron cerca de 140 fuentes y grifos de agua en tres escuelas primarias de Keokuk y 105 fuentes y grifos en tres escuelas primarias de Dubuque. En las escuelas de Keokuk, encontraron cinco muestras de agua con plomo por encima de 15 partes por billón. Esa es la norma de la EPA donde se deben tomar medidas para solucionar el problema. Los investigadores también encontraron 47 muestras con plomo en el rango de 1-14 ppb.

 

A través de tres escuelas primarias de Dubuque, tomaron muestras de 105 fuentes y grifos. Cinco de las muestras estaban por encima del estándar de 15 ppb de la EPA, mientras que otras 12 ubicaciones dieron resultados de 1-8 ppb.

 

La mayoría de las escuelas de Iowa no permiten a los estudiantes y al personal usar sus fuentes de agua debido a las preocupaciones de higiene durante la pandemia de coronavirus. Pero Cwiertny dijo que esto lleva a una mayor preocupación por el plomo y el cobre.

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“Sabemos que cuando el agua se estanca en las tuberías, surgen problemas como el plomo y el cobre por el aumento de la corrosión”, dijo Cwiertny. Añadió que a medida que las escuelas “finalmente empiecen a permitir el uso de esas fuentes, podría haber mayores oportunidades de desafíos con el plomo y el cobre”.

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Iowa sólo requiere que una fuente de agua o un grifo sea retirado del servicio si la cantidad de plomo llega a 20 ppb, dijo Cwiertny.

 

La EPA le dio a Iowa alrededor de $460,000 este año para analizar el plomo en el agua potable de las escuelas y los programas de cuidado infantil, aunque Cwiertny dijo que se estima que los fondos sólo cubren alrededor del 40 por ciento de las escuelas públicas y las instalaciones de cuidado infantil en Iowa. Heather Doe, portavoz del Departamento de Educación de Iowa, dijo que el departamento recibió una extensión de la subvención hasta el 2022.

 

“Lanzaremos una solicitud en enero para que las escuelas manifiesten su interés en participar”, dijo Doe en un correo electrónico a IPR.

 

Decenas de miles a cientos de miles de habitantes de Iowa en riesgo por beber agua con plomo

 

Los investigadores de la UI estiman que decenas de miles de habitantes de Iowa cada año beben agua potencialmente contaminada con plomo, pero el número es mayor dependiendo de las diferentes pautas sanitarias y ambientales disponibles.

 

La profesora de ingeniería civil y ambiental de la UI, Michelle Scherer, y su equipo han calculado algunas cifras y han encontrado que 65,000 Iowans cada año están en riesgo potencial de beber agua con plomo por encima del estándar de la EPA de 15 partes por billón, mientras que más de 700,000 Iowans cada año están bebiendo agua con plomo que potencialmente está por encima de 1 ppb. La Academia Americana de Pediatría ha recomendado a los gobiernos estatales y locales que las fuentes de agua en las escuelas no excedan de 1 ppb.

 

Scherer dijo que uno de cada cinco recién nacidos de Iowa tiene niveles elevados de plomo en su sangre.

 

“No hay realmente ninguna otra razón más importante por la que debamos racionalizar el tiempo que pasamos como investigadores y defensores del medio ambiente, así como gastar recursos aquí en Iowa para analizar esto”, dijo Scherer.

 

Scherer expuso algunas de sus prioridades sobre cómo abordar el tema del plomo en el agua potable, incluyendo la creación de pruebas de agua en el hogar y el mapeo digital de las líneas de servicio con plomo de Iowa. Estas son las tuberías de plomo por las que fluye el agua potable. Scherer dijo que hay 160,000 líneas de servicio de plomo en Iowa, pero los investigadores no saben dónde están todas.

 

“No quiero decir que tengamos que quitarlas todas”, dijo. ” Con el tiempo lo haremos, vamos a tener que seguir con un plan como ese. Pero esa es una solución a largo plazo. Y va a ser costosa”.

 

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