Two dancers with Grupo Atlántico performed at the 20th annual Cambio de Colores conference on June 23, 2022. The multi-state event focuses on the integration of Latino/a/x and Hispanic immigrants in new communities, with an emphasis on the Midwest. Grupo Atlántico performs folk dances that highlight African, Indian and Spanish roots from the Caribbean coast of Colombia and other countries. Kassidy Arena/KBIA. Dos bailarines del Grupo Atlántico actuaron en la 20ª conferencia anual Cambio de Colores el 23 de junio de 2022. Este evento interestatal se concentra en la integración de los inmigrantes latinos/x e hispanos en las nuevas comunidades, con énfasis en el Medio Oeste. El Grupo Atlántico interpreta danzas folclóricas que destacan las raíces africanas, indias y españolas de la costa caribeña de Colombia y otros países. Kassidy Arena/KBIA.
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Por Kassidy Arena, KBIA

Jonathan Verdejo ha visto a la gente ir y venir. Su gente. A la que puede ponerle su música favorita en su trabajo como DJ, y que realmente cantan juntos.

Verdejo organiza varias Noches Latinas en Columbia. Lo frecuentan tanto estudiantes como gente de la zona. Sus voces casi ahogan la música. 

“Si hay sol, hay playa. Si hay playa, hay alcohol…” 

Verdejo dice que se ha convertido en un segundo hogar para la gente en un lugar donde no hay muchas opciones para experimentar la cultura latina. Sólo un 3.4% de su ciudad se identifica como hispano o latino. Verdejo, originario de la Ciudad de México, se mudó a Columbia desde Los Ángeles, donde un poco más del 48 por ciento de la ciudad se identifica como hispano o latino.

“Definitivamente fue un gran cambio. Quiero decir, casi me sentí como si estuviera en un país diferente”, dijo. “Y eso es algo que es realmente difícil para ellos (los latinos), es que no hay nada con lo que puedan conectar. Y, ya sabes, esa es una de las razones por las que hago lo que hago”.

No es sólo la experiencia de Verdejo que no hay muchos latinos en el centro de Missouri. Los datos del censo de EE.UU. muestran que Missouri tiene uno de los porcentajes más bajos de personas que se identifican como hispanos o latinos en el Medio Oeste. Está en torno al 5%. En comparación con el 17% de Illinois, el 13% de Kansas y el 7% de Iowa.

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Entonces, ¿qué ocurre?

En mi experiencia, mi familia cubana es una de las personas más amables, acogedoras y, admitámoslo, ruidosas. Y no soy sólo yo. “No es sencillo. Todo el mundo puede ser similar, pero todos tienen diferentes puntos de vista, diferentes cosas que hacer”, dijo Verdejo. “Pero hay muchas similitudes. Y en eso nos centramos: en las cosas en las que podemos conectar”.

Jonathan Verdejo dijo que parte de la razón por la que ama lo que hace es que consigue conectar a la gente en una ciudad que carece de lugares para celebrar la cultura latina. “Cuando digo, ya sabes, ‘¡Quiero mandar saludos para toda la gente de Honduras!’, y entonces como que todo el mundo levanta la mano”, describió Verdejo. “Y hay gente del otro lado de la sala y se señalan unos a otros porque no se han dado cuenta de que esa gente también es de Honduras, o lo que sea. Y entonces son como, ‘Oh, Dios mío’, y luego como, los veo salir a los demás, presentar a los demás, y luego son amigos “. Foto cortesía de Jonathan Verdejo/Blue Diamond Events

Verdejo y yo encarnamos este sentimiento, ya que ambos estuvimos sentados durante horas en una cafetería, incluso después de que la entrevista formal hubiera terminado, charlando sobre cosas como, por ejemplo, cómo ambos nos aseguramos de que otros hispanohablantes que nos rodean sepan que los entendemos.

“Así que no hables de mí”, bromeé.

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Verdejo se rió, se llevó dos dedos a la línea de los ojos en el símbolo de “te veo”: “Ya te vi ya te vi”, dijo sin dejar de reírse.

Dejando a un lado las bromas, algo más del 50 por ciento del crecimiento de la nación procede de los latinos, a los que Missouri va a la zaga. El porcentaje de Missouri se sitúa en torno al 42.5 por ciento.

Ness Sandoval, profesor de demografía y sociología en la Universidad de Saint Louis, dijo que no hay duda de que Missouri necesita ponerse al día con sus vecinos para atraer al grupo que se espera que sea una parte integral de la composición demográfica de los Estados Unidos. 

“Creo que la parte que se desconoce es: ¿Va a pelear Missouri? Y lo que quiero decir con esta frase es salir a decir que queremos que los latinos vivan en el estado”, preguntó retóricamente Sandoval.

Un ejemplo de la “pelea” de un vecino en Illinois se ha materializado en un programa de Alcance Latino a través de su Departamento de Servicios Humanos. Uno de los objetivos es ayudar a los latinos de Illinois a contribuir de forma independiente a sus comunidades.

Hasta ahora, la misma “pelea” no ha servido de mucho en el centro de Missouri. Varios defensores describieron una especie de desierto de recursos para los hispanohablantes y para los latinos en general, especialmente en el centro de Missouri, donde hay más zonas rurales.

No hay forma de especializarse en estudios latinos en ninguna de las sedes de la Universidad de Missouri. No hay ninguna institución designada por el gobierno federal para servir a los hispanos en el estado, lo que significa que ninguna escuela tiene una población estudiantil del 25 por ciento de hispanos o latinos.

Pero la gente lo intenta.

Una comunidad rural de Missouri ha trabajado para unir al pueblo y asegurarse de que los latinos se sientan bienvenidos.

María Sánchez ayudó a planificar el Festival de la Herencia Hispana de Carthage en 2021. Ella ha coleccionado baratijas y piezas de arte de sus muchos viajes a México y las ha traído al festival. “Es importante para mí tenerlo a mi alrededor, mi oficina está rodeada de todas esas cosas. Y es importante para mí tenerlo y mostrarlo a la comunidad y enseñarles”, dijo. Quiere que el festival se convierta en un evento anual. Foto cortesía de Conexión Hispana/Facebook

María Sánchez vive en Carthage, donde casi un tercio de los residentes se identifican como hispanos o latinos. Ella forma parte del grupo que fundó Conexión Hispana con el objetivo de unir la ciudad. El año pasado organizaron su primera fiesta de la Herencia Hispana en la ciudad.

Cuando se trasladó por primera vez desde California hace 17 años, Sánchez, agente inmobiliaria desde hace 20 años, estaba en todas partes de la ciudad traduciendo para todo tipo de situaciones, desde funerarias hasta apoyo financiero, pasando por servicios de salud y, por supuesto, vivienda.

La necesidad de más recursos era tan grande que provocó una tragedia en la vida de Sánchez. En su segundo año en Cartago, el marido de Sánchez murió en un accidente de construcción que, según ella, se debió a la barrera del idioma.

“Tuve que criar a mis dos hijos sola. Así que era importante para mí involucrarme aún más en la comunidad, sentir ese calor de familia que necesitaba para seguir siendo feliz en esta zona”, dijo.

Desde entonces, dijo que la ciudad ha evolucionado mucho.

“Ahora tienes empleados que trabajan con la ciudad. Tienes [un] departamento de policía que tiene hispanos, Carthage Water tiene hispanos, el departamento de bomberos tiene un hispano. Quiero decir, he visto el crecimiento”, dijo. “Antes, no tenías eso. Así que ahora la tranquilidad está ahí”.

Conexión Hispana tendrá su segundo festival anual de la herencia hispana este septiembre durante el mes de la herencia hispana. 

“En el pasado (las celebraciones de la herencia hispana) eran muy escasas. [Carthage] las tendría con algunos años aquí, otros años allá. Pero no queremos que esto muera”, dijo Sánchez. “Queremos que esto sea algo anual desde el año pasado en adelante y, ya sabes, que sea algo exitoso y que una a la comunidad”.

Un camino difícil para Missouri

Ahora hay más latinos en la zona media y rural de Missouri que hace diez años. No sigue el mismo patrón que el país en su conjunto, y eso es lo que, según el demógrafo Ness Sandoval, debe cambiar. El estado necesita que la gente viva en él, y las personas que tienen comunidades en crecimiento son las poblaciones hispanas y latinas. Esto no es causa de lo que Sandoval denomina ansiedad demográfica, que es una causa común de la llamada “teoría del reemplazo”.

El cambio demográfico provocará algunos cambios en la cultura estadounidense, como la posible adición de la “ñ” al alfabeto oficial. Pero Sandoval dice que no es algo malo.

“Está en nuestra naturaleza cambiar”, dijo. “Así que deberíamos aceptarlo, no tener miedo al cambio”.

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Nacen más latinos de los que mueren. Aunque, Sandoval advirtió que las cifras pueden no ser exactas debido a los errores de los forenses. Es decir, cuando una persona nace latina (los padres están ahí para verificarlo) mientras que cuando una persona muere sin que nadie verifique su etnia, el forense puede equivocarse en los informes. Cortesía de Ness Sandoval/CDC, Datos de la tasa de natalidad y mortalidad, 2016-2020
Están muriendo más estadounidenses blancos de los que nacen. Sandoval dijo que la pandemia de COVID-19 puede haber precipitado estos datos, ya que teorizó que el invierno demográfico en Missouri no habría ocurrido hasta 2030. Cortesía de Ness Sandoval/ CDC, Datos de nacimientos y muertes, 2016-2020

En general, Missouri y la mayor parte del Medio Oeste se encuentran en lo que se llama un invierno demográfico: donde mueren más personas de las que nacen. Si no se trasladan más latinos al estado, Sandoval estima que podría perder un escaño en la Cámara de Representantes, ya que los latinos son uno de los mayores grupos demográficos que están creciendo.

“Missouri no es el único estado en esta circunstancia. Tienes otros estados que están en un invierno demográfico, que están diciendo ‘Necesitamos más latinos’, así que va a ser un camino difícil para Missouri”, dijo Sandoval.

Así que es razonable decir que mucho depende de la relación que Missouri cree con la población latina. En las siguientes partes de ¿Dónde está mi gente?, analizaré cómo se ve actualmente, y lo que aún queda por hacer.

 

¿Dónde está mi gente?

Serie especial de KBIA ¿Dónde está mi gente? presenta a la productora y reportera Kassidy Arena mientras investiga dónde se encuentran los hispanos y latinos en el centro de Missouri y por qué el estado tiene uno de los porcentajes más bajos de hispanos y latinos en el Medio Oeste. ¿Dónde está mi gente? documenta su viaje en una narración de seis partes que destaca los éxitos y las brechas en la demografía, los negocios, el alcance comunitario, la educación superior y la identidad.

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