Bob Ontiveros jamás olvidó sus raíces. Homenaje al señor Bob Ontiveros 1938-2022

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Bob Ontiveros 1938-2022 Photo courtesy of Fourth Wall Films
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Por Marc Wilson

Bob Ontiveros venía a mi oficina en la Avenida 47 de Moline una o dos veces al mes y almorzábamos. 

Él sabía que yo tenía una puerta trasera que (en contra de las normas) dejaba abierta durante el día, y se colaba tranquilamente al interior. Si yo no estaba en mi despacho, iba a la sala de descanso, se servía una taza de café y esperaba en mi despacho.

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Cuando volvía a mi despacho, lo encontraba sentado frente a mi mesa. Levantaba la taza de café y decía: “Tienes el mejor café, ¡gratis!”.

Un día, hace muchos años, me preguntó dónde quería ir a comer. 

Le dije que me gustaría ir a uno de mis restaurantes favoritos de comida mexicana, El Mexicano.

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“No puedo conseguir que ninguno de mis otros amigos o mi esposa vayan allí conmigo. ¿Vas a ir conmigo?”.

Una gran sonrisa iluminó su rostro. 

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“¡Vamos!”, dijo.

Subimos a su coche y giramos hacia la calle 16.

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“Este lugar es difícil de encontrar”, le dije. ” Quizás tengamos que usar tu GPS”.

Bob me miró con una sonrisa. “Conozco el camino”.

Llegamos a la cima de la colina y empezamos a bajar hacia el barrio de Floreciente. 

“Siempre me pierdo por aquí”, dije. “¿Tal vez usar el GPS?”

“Conozco el camino”, repitió Bob, de nuevo con una sonrisa y una mirada lateral hacia mí. Giró por la 12ª Avenida hasta que llegamos a Stephens Park. Luego giró a la derecha en la calle 7.

Bob encontró rápidamente la Avenida del Ferrocarril, y se detuvo frente al restaurante, y aparcó su coche.

Entramos en el restaurante/tienda de comestibles. 

Podría haber estado con Barack Obama por toda la atención que recibimos.

Bob saludó a todo el mundo, y todo el mundo saludó y/o le sonrió. Hablaba con todo el mundo.

Bob era una leyenda.

Después de comer, Bob dijo: “Vamos a dar un pequeño paseo”.

Avanzamos un par de cuadras antes de que Bob nos detuviera frente a una vieja casa de madera de dos pisos.

Aproximadamente 1,200 pies cuadrados.

“¿Ves esa casa?”

Asentí con la cabeza.

“Ahí es donde crecí: 12 hijos, dos padres y mi abuela. Ahí es donde empecé”.

Vino de muy lejos, pero nunca olvidó sus raíces.

Conocía el camino.

 

Acerca de Bob 

Los abuelos maternos de Bob Ontiveros, Cirilo y Delores Rocha, huyeron a Estados Unidos en 1918 en medio de las horribles condiciones de la Revolución Mexicana, y se establecieron -tras breves paradas en Cook’s Point, en Iowa- en el extremo oeste, el actual barrio de Floreciente, en Moline, Illinois. 

La hija de Cirilo y Delores, Josephine, se casó con John Ontiveros, cuyos padres habían huido de Guadalajara, México, durante la Revolución Mexicana, llegando a los Estados Unidos en 1918.

Bob fue su segundo hijo, nacido en 1938 cuando la Segunda Guerra Mundial estaba empezando y cuando la tasa de desempleo nacional era del 19 por ciento – y probablemente el doble en su barrio en el extremo oeste de Moline.

Las condiciones económicas mejoraron durante la Segunda Guerra Mundial, pero, dijo Bob: “De niño, si querías zapatos nuevos tenías que conseguir el dinero. Tenías que trabajar duro para conseguirlo. Tendrías que haberme visto de niño caminando por la manzana, preguntando a la gente si podía cortarles el césped o limpiar su garaje”.

Su primer trabajo, a la edad de 8 años, fue recoger cebollas en la zona de Pleasant Valley, Iowa. “Mi hermano mayor y yo caminábamos 12 manzanas hasta el puente sobre el río Misisipi, donde un camión recogía a los niños -casi todos mexicano-americanos- que iban a trabajar en los campos de cebollas”. 

“Siempre fui pequeño, y no mucho más grande que la cesta de celemines en la que dejaba las cebollas”, dijo a Fourth Wall Films en una entrevista. También trabajó como jornalero agrícola infantil recogiendo tomates y fresas.

“De niño, si querías algo, tenías que trabajar para conseguirlo”, dijo. “A nuestros padres no les sobraba el dinero”. Gran parte de sus ganancias iban a parar a manos de su abuela, que gestionaba las finanzas de la familia.

Su padre trabajaba como especialista en herramientas y troqueles en el patio de maniobras del ferrocarril Rock Island en Silvis. Lo descansaban con frecuencia.

“Mi padre me decía que ‘los mexicanos son los últimos en ser contratados y los primeros en ser despedidos’. Papá veía los despidos como vacaciones, pero la familia sufría”.

A Bob le encantaba trabajar.

Trabajó como ayudante de mesero en el restaurante del piso 15 del Hotel LeClaire en el centro de Moline.

“Trabajaba mucho y me encantaba trabajar”, me dijo una vez Bob. “Me gustaba la idea de ganar dinero y salir adelante”.

Y así fue.

Después de graduarse de Moline High School, Bob se preparó en el Moline Community College, ahora Blackhawk Community College. (Él y su esposa, Blenda, donaron a la universidad un millón de dólares el año pasado).

Mientras estaba en la universidad, conoció a Blenda Crummer, una chica alta y rubia de Freeport, Illinois. “Mi familia y mis amigos se preguntaban qué hacía mezclándome con un chaparrito mexicano, pero todos aprendieron a quererlo”, me dijo una vez. “¡Mi mejor decisión!”

Estuvieron casados 61 años.

En 1974, Bob empezó a vender materiales de embalaje desde la furgoneta familiar y pronto fundó Bi-State Packaging. 

Gracias al trabajo duro y a la tenaz determinación -y a sus grandes habilidades de venta-, la empresa de Bob creció hasta el punto de necesitar almacenes en todo Estados Unidos, México y Puerto Rico. Bob creó empresas separadas, R&O Specialties y Group O Direct. En 2007, las tres empresas se fusionaron bajo la marca Group O, con sede en Milán, IL.

En la actualidad, bajo la dirección del hijo de Bob y Blenda, Gregg, Group O es una de las mayores empresas de propiedad hispana de Estados Unidos. Entre sus principales clientes figuran AT&T, Bristol-Myers Squibb, Caterpillar, Frito-Lay, Kraft Foods, Microsoft, PepsiCo y Staples.

La Cámara de Comercio Hispana de Estados Unidos considera a Group O una de las cinco principales empresas de propiedad latina del país.

Los ingresos anuales de la empresa superan los 900 millones de dólares. Con más de 1,000 empleados, Group O es uno de los mayores empleadores de los Quad Cities (por detrás de Deer and Co. y Alcoa/Arconic).

A Bob le encantaba vender cosas, cualquier cosa, y se le daba muy bien.

Su hijo Chris cuenta esta historia:

“A papá le gustaba decir: ‘Hazme un favor, ¿quieres?

Y, por supuesto, tú respondes: “Claro, ¿qué?”.

“¡Vende algo!” Y sonreía con la famosa sonrisa de Bob Ontiveros.

“Nunca nos dijo qué vender”, añadió Chris. “Quería que averiguáramos lo que el cliente quería y le vendiéramos eso. Siempre trataba de hacer felices a los clientes, y de venderles algo”.

Bob jamás olvidó sus raíces, especialmente el barrio de Floreciente, sobre todo después de retirarse como director general de Group O y convertirse en presidente de la empresa en 1999.

Financió y recaudó dinero para un Centro de Salud Comunitario del barrio, el Club de Niños y Niñas de Moline (incluido el Centro de Adolescentes Ontiveros) y el Mercado on Fifth, que dirige su nieta, María. 

Bob estaba especialmente entusiasmado con el Boys and Girls Club. “Quiero que los niños de mi antiguo barrio sepan cuántas oportunidades hay en este país si trabajas duro y te aplicas”, me dijo una vez Bob. “Estados Unidos es realmente la tierra de las oportunidades”.

Bob también contribuyó a finales de los 80 y principios de los 90 a recaudar unos 30 millones de dólares para el centro de eventos de 12,000 plazas en el centro de Moline, conocido originalmente como la Mark of the Quad Cities, y ahora como el TaxSlayer Center).

“La Mark es uno de los logros de los que mi padre se siente más orgulloso”, me dijo su hijo Chris.

(Para mí, no es la “Mark” ni el TaxSlayer Center, lo llamo el “Bob”).

Bob fue el impulsor de la fundación de la Cámara de Comercio Hispana de las Quad Cities. 

“Tuve la suerte de tener éxito y consideré que era mi deber retribuir a la comunidad latina. Por eso fundé la Cámara de Comercio Hispana y por eso mi mujer y yo somos grandes financiadores de becas”, dijo. “La educación es la clave del éxito”.

Apoyó discretamente casi todos los esfuerzos, grandes y pequeños, para mejorar la vida de los residentes de Quad City, especialmente de los mexicano-americanos.

Su Grupo O fue el patrocinador o copatrocinador de muchos programas y eventos en las Quad Cities. Él y el Grupo O fueron los principales patrocinadores de todos los proyectos de recaudación de fondos relacionados con Hero Street U.S.A. y otros eventos relacionados con los latinos.

Bob ha sido uno de los principales defensores de las iniciativas de Fourth Wall Films para producir documentales sobre Hero Street U.S.A. en Silvis. Hero Street es famosa por tener el mayor número de soldados muertos en combate de todas las calles de Estados Unidos: ocho soldados mexicano-americanos hijos de refugiados de la Revolución Mexicana. Bob ayudó a pagar la traducción del inglés al español de mi libro, Hero Street U.S.A.

Bob ha conocido y entablado amistad con poderosos políticos, ejecutivos de empresas y grandes figuras del deporte (los golfistas Jordan Speith y Jason Duffner ayudan a Bob con el Boys and Girls Club).

El hijo de Bob, Gregg, es un participante habitual en el AT&T Pebble Beach Pro-Am de California. Bob asistía a menudo al evento, que Gregg ganó una vez como pareja amateur. 

“Me encantaba conocer y comer con todos los famosos”, dijo.

Como hombre de negocios, empresario y donante de éxito, conoció a políticos y líderes de alto rango. Llegó a ser socio de un casino del área de Chicago.

Pero siempre conocía el camino a casa.

“Fui muy afortunado”, dijo. “Quizá tuve éxito en parte porque tengo los ojos verdes, el pelo castaño y la piel bastante clara. Pero sé que el racismo sigue siendo un problema. Dicen que va desapareciendo, pero no es así. La lucha de los inmigrantes continúa.

“Aproveché mis oportunidades, y ahora es el momento de devolverlas”, dijo después de retirarse.

Durante toda su vida siguió siendo un hombre de gustos sencillos.

 “Echa un vistazo a su armario y aprenderás mucho sobre el hombre”, me dijo su hijo Chris. “Tiene cuatro camisas, cuatro pares de pantalones y dos pares de zapatos. Nada más. Ha hecho muchas cosas maravillosas por mucha gente, pero nunca hizo mucho por sí mismo. Siempre recordaba de dónde venía”.

Bob jamás olvidó sus raíces

 

(Nota del editor: Ontiveros murió el 8 de febrero a los 83 años. Este artículo fue escrito por su viejo amigo Marc Wilson, autor del premiado libro Hero Street U.S.A.)

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